Le favole di Lang


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The Yellow Dwarf


Once upon a time there lived a queen who had been the mother of a great many children, and of them all only one daughter was left. But then she was worth at least a thousand.

Her mother, who, since the death of the King, her father, had nothing in the world she cared for so much as this little Princess, was so terribly afraid of losing her that she quite spoiled her, and never tried to correct any of her faults. The consequence was that this little person, who was as pretty as possible, and was one day to wear a crown, grew up so proud and so much in love with her own beauty that she despised everyone else in the world.

The Queen, her mother, by her caresses and flatteries, helped to make her believe that there was nothing too good for her. She was dressed almost always in the prettiest frocks, as a fairy, or as a queen going out to hunt, and the ladies of the Court followed her dressed as forest fairies.

And to make her more vain than ever the Queen caused her portrait to be taken by the cleverest painters and sent it to several neighboring kings with whom she was very friendly.

When they saw this portrait they fell in love with the Princess—every one of them, but upon each it had a different effect. One fell ill, one went quite crazy, and a few of the luckiest set off to see her as soon as possible, but these poor princes became her slaves the moment they set eyes on her.

Never has there been a gayer Court. Twenty delightful kings did everything they could think of to make themselves agreeable, and after having spent ever so much money in giving a single entertainment thought themselves very lucky if the Princess said "That's pretty."

All this admiration vastly pleased the Queen. Not a day passed but she received seven or eight thousand sonnets, and as many elegies, madrigals, and songs, which were sent her by all the poets in the world. All the prose and the poetry that was written just then was about Bellissima—for that was the Princess's name—and all the bonfires that they had were made of these verses, which crackled and sparkled better than any other sort of wood.

Bellissima was already fifteen years old, and every one of the Princes wished to marry her, but not one dared to say so. How could they when they knew that any of them might have cut off his head five or six times a day just to please her, and she would have thought it a mere trifle, so little did she care? You may imagine how hard-hearted her lovers thought her; and the Queen, who wished to see her married, did not know how to persuade her to think of it seriously.

"Bellissima," she said, "I do wish you would not be so proud. What makes you despise all these nice kings? I wish you to marry one of them, and you do not try to please me."

"I am so happy," Bellissima answered: "do leave me in peace, madam. I don't want to care for anyone."

"But you would be very happy with any of these Princes," said the Queen, "and I shall be very angry if you fall in love with anyone who is not worthy of you."

But the Princess thought so much of herself that she did not consider any one of her lovers clever or handsome enough for her; and her mother, who was getting really angry at her determination not to be married, began to wish that she had not allowed her to have her own way so much.

At last, not knowing what else to do, she resolved to consult a certain witch who was called "The Fairy of the Desert." Now this was very difficult to do, as she was guarded by some terrible lions; but happily the Queen had heard a long time before that whoever wanted to pass these lions safely must throw to them a cake made of millet flour, sugar-candy, and crocodile's eggs. This cake she prepared with her own hands, and putting it in a little basket, she set out to seek the Fairy. But as she was not used to walking far, she soon felt very tired and sat down at the foot of a tree to rest, and presently fell fast asleep. When she awoke she was dismayed to find her basket empty. The cake was all gone! and, to make matters worse, at that moment she heard the roaring of the great lions, who had found out that she was near and were coming to look for her.

"What shall I do?" she cried; "I shall be eaten up," and being too frightened to run a single step, she began to cry, and leaned against the tree under which she had been asleep.

Just then she heard some one say: "H'm, h'm!"

She looked all round her, and then up the tree, and there she saw a little tiny man, who was eating oranges.

"Oh! Queen," said he, "I know you very well, and I know how much afraid you are of the lions; and you are quite right too, for they have eaten many other people: and what can you expect, as you have not any cake to give them?"

"I must make up my mind to die," said the poor Queen. "Alas! I should not care so much if only my dear daughter were married."

"Oh! you have a daughter," cried the Yellow Dwarf (who was so called because he was a dwarf and had such a yellow face, and lived in the orange tree). "I'm really glad to hear that, for I've been looking for a wife all over the world. Now, if you will promise that she shall marry me, not one of the lions, tigers, or bears shall touch you."

The Queen looked at him and was almost as much afraid of his ugly little face as she had been of the lions before, so that she could not speak a word.

"What! you hesitate, madam," cried the Dwarf. "You must be very fond of being eaten up alive."

And, as he spoke, the Queen saw the lions, which were running down a hill toward them.

Each one had two heads, eight feet, and four rows of teeth, and their skins were as hard as turtle shells, and were bright red.

At this dreadful sight, the poor Queen, who was trembling like a dove when it sees a hawk, cried out as loud as she could, "Oh! dear Mr. Dwarf, Bellissima shall marry you."

"Oh, indeed!" said he disdainfully. "Bellissima is pretty enough, but I don't particularly want to marry her—you can keep her."

"Oh! noble sir," said the Queen in great distress, "do not refuse her. She is the most charming Princess in the world."

"Oh! well," he replied, "out of charity I will take her; but be sure and don't forget that she is mine."

As he spoke a little door opened in the trunk of the orange tree, in rushed the Queen, only just in time, and the door shut with a bang in the faces of the lions.

The Queen was so confused that at first she did not notice another little door in the orange tree, but presently it opened and she found herself in a field of thistles and nettles. It was encircled by a muddy ditch, and a little further on was a tiny thatched cottage, out of which came the Yellow Dwarf with a very jaunty air. He wore wooden shoes and a little yellow coat, and as he had no hair and very long ears he looked altogether a shocking little object.

"I am delighted," said he to the Queen, "that, as you are to be my mother-in-law, you should see the little house in which your Bellissima will live with me. With these thistles and nettles she can feed a donkey which she can ride whenever she likes; under this humble roof no weather can hurt her; she will drink the water of this brook and eat frogs—which grow very fat about here; and then she will have me always with her, handsome, agreeable, and gay as you see me now. For if her shadow stays by her more closely than I do I shall be surprised."

The unhappy Queen, seeing all at once what a miserable life her daughter would have with this Dwarf could not bear the idea, and fell down insensible without saying a word.

When she revived she found to her great surprise that she was lying in her own bed at home, and, what was more, that she had on the loveliest lace night cap that she had ever seen in her life. At first she thought that all her adventures, the terrible lions, and her promise to the Yellow Dwarf that he should marry Bellissima, must have been a dream, but there was the new cap with its beautiful ribbon and lace to remind her that it was all true, which made her so unhappy that she could neither eat, drink, nor sleep for thinking of it.

The Princess, who, in spite of her wilfulness, really loved her mother with all her heart, was much grieved when she saw her looking so sad, and often asked her what was the matter; but the Queen, who didn't want her to find out the truth, only said that she was ill, or that one of her neighbors was threatening to make war against her. Bellissima knew quite well that something was being hidden from her—and that neither of these was the real reason of the Queen's uneasiness. So she made up her mind that she would go and consult the Fairy of the Desert about it, especially as she had often heard how wise she was, and she thought that at the same time she might ask her advice as to whether it would be as well to be married, or not.

So, with great care, she made some of the proper cake to pacify the lions, and one night went up to her room very early, pretending that she was going to bed; but instead of that, she wrapped herself in a long white veil, and went down a secret staircase, and set off all by herself to find the Witch.

But when she got as far as the same fatal orange tree, and saw it covered with flowers and fruit, she stopped and began to gather some of the oranges—and then, putting down her basket, she sat down to eat them. But when it was time to go on again the basket had disappeared and, though she looked everywhere, not a trace of it could she find. The more she hunted for it, the more frightened she got, and at last she began to cry. Then all at once she saw before her the Yellow Dwarf.

"What's the matter with you, my pretty one?" said he. "What are you crying about?"

"Alas!" she answered; "no wonder that I am crying, seeing that I have lost the basket of cake that was to help me to get safely to the cave of the Fairy of the Desert."

"And what do you want with her, pretty one?" said the little monster, "for I am a friend of hers, and, for the matter of that, I am quite as clever as she is."

"The Queen, my mother," replied the Princess, "has lately fallen into such deep sadness that I fear that she will die; and I am afraid that perhaps I am the cause of it, for she very much wishes me to be married, and I must tell you truly that as yet I have not found anyone I consider worthy to be my husband. So for all these reasons I wished to talk to the Fairy."

"Do not give yourself any further trouble, Princess," answered the Dwarf. "I can tell you all you want to know better than she could. The Queen, your mother, has promised you in marriage."

"Has promised me!" interrupted the Princess. "Oh! no. I'm sure she has not. She would have told me if she had. I am too much interested in the matter for her to promise anything without my consent—you must be mistaken."

"Beautiful Princess," cried the Dwarf suddenly, throwing himself on his knees before her, "I flatter myself that you will not be displeased at her choice when I tell you that it is to me she has promised the happiness of marrying you."

"You!" cried Bellissima, starting back. "My mother wishes me to marry you! How can you be so silly as to think of such a thing?"

"Oh! it isn't that I care much to have that honor," cried the Dwarf angrily; "but here are the lions coming; they'll eat you up in three mouthfuls, and there will be an end of you and your pride."

And, indeed, at that moment the poor Princess heard their dreadful howls coming nearer and nearer.

"What shall I do?" she cried. "Must all my happy days come to an end like this?"

The malicious Dwarf looked at her and began to laugh spitefully. "At least," said he, "you have the satisfaction of dying unmarried. A lovely Princess like you must surely prefer to die rather than be the wife of a poor little dwarf like myself."

"Oh, don't be angry with me," cried the Princess, clasping her hands. "I'd rather marry all the dwarfs in the world than die in this horrible way."

"Look at me well, Princess, before you give me your word," said he. "I don't want you to promise me in a hurry."

"Oh!" cried she, "the lions are coming. I have looked at you enough. I am so frightened. Save me this minute, or I shall die of terror."

Indeed, as she spoke she fell down insensible, and when she recovered she found herself in her own little bed at home; how she got there she could not tell, but she was dressed in the most beautiful lace and ribbons, and on her finger was a little ring, made of a single red hair, which fitted so tightly that, try as she might, she could not get it off.

When the Princess saw all these things, and remembered what had happened, she, too, fell into the deepest sadness, which surprised and alarmed the whole Court, and the Queen more than anyone else. A hundred times she asked Bellissima if anything was the matter with her; but she always said that there was nothing.

At last the chief men of the kingdom, anxious to see their Princess married, sent to the Queen to beg her to choose a husband for her as soon as possible. She replied that nothing would please her better, but that her daughter seemed so unwilling to marry, and she recommended them to go and talk to the Princess about it themselves so this they at once did. Now Bellissima was much less proud since her adventure with the Yellow Dwarf, and she could not think of a better way of getting rid of the little monster than to marry some powerful king, therefore she replied to their request much more favorably than they had hoped, saying that, though she was very happy as she was, still, to please them, she would consent to marry the King of the Gold Mines. Now he was a very handsome and powerful Prince, who had been in love with the Princess for years, but had not thought that she would ever care about him at all. You can easily imagine how delighted he was when he heard the news, and how angry it made all the other kings to lose for ever the hope of marrying the Princess; but, after all, Bellissima could not have married twenty kings—indeed, she had found it quite difficult enough to choose one, for her vanity made her believe that there was nobody in the world who was worthy of her.

Preparations were begun at once for the grandest wedding that had ever been held at the palace. The King of the Gold Mines sent such immense sums of money that the whole sea was covered with the ships that brought it. Messengers were sent to all the gayest and most refined Courts, particularly to the Court of France, to seek out everything rare and precious to adorn the Princess, although her beauty was so perfect that nothing she wore could make her look prettier. At least that is what the King of the Gold Mines thought, and he was never happy unless he was with her.

As for the Princess, the more she saw of the King the more she liked him; he was so generous, so handsome and clever, that at last she was almost as much in love with him as he was with her. How happy they were as they wandered about in the beautiful gardens together, sometimes listening to sweet music! And the King used to write songs for Bellissima. This is one that she liked very much:

In the forest all is gay
When my Princess walks that way.
All the blossoms then are found
Downward fluttering to the ground,
Hoping she may tread on them.
And bright flowers on slender stem
Gaze up at her as she passes
Brushing lightly through the grasses.
Oh! my Princess, birds above
Echo back our songs of love,
As through this enchanted land
Blithe we wander, hand in hand.

They really were as happy as the day was long. All the King's unsuccessful rivals had gone home in despair. They said good-by to the Princess so sadly that she could not help being sorry for them.

"Ah! madam," the King of the Gold Mines said to her "how is this? Why do you waste your pity on these princes, who love you so much that all their trouble would be well repaid by a single smile from you?"

"I should be sorry," answered Bellissima, "if you had not noticed how much I pitied these princes who were leaving me for ever; but for you, sire, it is very different: you have every reason to be pleased with me, but they are going sorrowfully away, so you must not grudge them my compassion."

The King of the Gold Mines was quite overcome by the Princess's good-natured way of taking his interference, and, throwing himself at her feet, he kissed her hand a thousand times and begged her to forgive him.

At last the happy day came. Everything was ready for Bellissima's wedding. The trumpets sounded, all the streets of the town were hung with flags and strewn with flowers, and the people ran in crowds to the great square before the palace. The Queen was so overjoyed that she had hardly been able to sleep at all, and she got up before it was light to give the necessary orders and to choose the jewels that the Princess was to wear. These were nothing less than diamonds, even to her shoes, which were covered with them, and her dress of silver brocade was embroidered with a dozen of the sun's rays. You may imagine how much these had cost; but then nothing could have been more brilliant, except the beauty of the Princess! Upon her head she wore a splendid crown, her lovely hair waved nearly to her feet, and her stately figure could easily be distinguished among all the ladies who attended her.

The King of the Gold Mines was not less noble and splendid; it was easy to see by his face how happy he was, and everyone who went near him returned loaded with presents, for all round the great banqueting hall had been arranged a thousand barrels full of gold, and numberless bags made of velvet embroidered with pearls and filled with money, each one containing at least a hundred thousand gold pieces, which were given away to everyone who liked to hold out his hand, which numbers of people hastened to do, you may be sure—indeed, some found this by far the most amusing part of the wedding festivities.

The Queen and the Princess were just ready to set out with the King when they saw, advancing toward them from the end of the long gallery, two great basilisks, dragging after them a very badly made box; behind them came a tall old woman, whose ugliness was even more surprising than her extreme old age. She wore a ruff of black taffeta, a red velvet hood, and a farthingale all in rags, and she leaned heavily upon a crutch. This strange old woman, without saying a single word, hobbled three times round the gallery, followed by the basilisks, then stopping in the middle, and brandishing her crutch threateningly, she cried:

"Ho, ho, Queen! Ho, ho, Princess! Do you think you are going to break with impunity the promise that you made to my friend the Yellow Dwarf? I am the Fairy of the Desert; without the Yellow Dwarf and his orange tree my great lions would soon have eaten you up, I can tell you, and in Fairyland we do not suffer ourselves to be insulted like this. Make up your minds at once what you will do, for I vow that you shall marry the Yellow Dwarf. If you don't, may I burn my crutch!"

"Ah! Princess," said the Queen, weeping, "what is this that I hear? What have you promised?"

"Ah! my mother," replied Bellissima sadly, "what did you promise, yourself?"

The King of the Gold Mines, indignant at being kept from his happiness by this wicked old woman, went up to her, and threatening her with his sword, said:

"Get away out of my country at once, and for ever, miserable creature, lest I take your life, and so rid myself of your malice."

He had hardly spoken these words when the lid of the box fell back on the floor with a terrible noise, and to their horror out sprang the Yellow Dwarf, mounted upon a great Spanish cat. "Rash youth!" he cried, rushing between the Fairy of the Desert and the King. "Dare to lay a finger upon this illustrious Fairy! Your quarrel is with me only. I am your enemy and your rival. That faithless Princess who would have married you is promised to me. See if she has not upon her finger a ring made of one of my hairs. Just try to take it off, and you will soon find out that I am more powerful than you are!"

"Wretched little monster!" said the King; "do you dare to call yourself the Princess's lover, and to lay claim to such a treasure? Do you know that you are a dwarf—that you are so ugly that one cannot bear to look at you—and that I should have killed you myself long before this if you had been worthy of such a glorious death?"

The Yellow Dwarf, deeply enraged at these words, set spurs to his cat, which yelled horribly, and leaped hither and thither—terrifying everybody except the brave King, who pursued the Dwarf closely, till he, drawing a great knife with which he was armed, challenged the King to meet him in single combat, and rushed down into the courtyard of the palace with a terrible clatter. The King, quite provoked, followed him hastily, but they had hardly taken their places facing one another, and the whole Court had only just had time to rush out upon the balconies to watch what was going on, when suddenly the sun became as red as blood, and it was so dark that they could scarcely see at all. The thunder crashed, and the lightning seemed as if it must burn up everything; the two basilisks appeared, one on each side of the bad Dwarf, like giants, mountains high, and fire flew from their mouths and ears, until they looked like flaming furnaces. None of these things could terrify the noble young King, and the boldness of his looks and actions reassured those who were looking on, and perhaps even embarrassed the Yellow Dwarf himself; but even his courage gave way when he saw what was happening to his beloved Princess. For the Fairy of the Desert, looking more terrible than before, mounted upon a winged griffin, and with long snakes coiled round her neck, had given her such a blow with the lance she carried that Bellissima fell into the Queen's arms bleeding and senseless. Her fond mother, feeling as much hurt by the blow as the Princess herself, uttered such piercing cries and lamentations that the King, hearing them, entirely lost his courage and presence of mind. Giving up the combat, he flew toward the Princess, to rescue or to die with her; but the Yellow Dwarf was too quick for him. Leaping with his Spanish cat upon the balcony, he snatched Bellissima from the Queen's arms, and before any of the ladies of the Court could stop him he had sprung upon the roof of the palace and disappeared with his prize.

The King, motionless with horror, looked on despairingly at this dreadful occurrence, which he was quite powerless to prevent, and to make matters worse his sight failed him, everything became dark, and he felt himself carried along through the air by a strong hand.

This new misfortune was the work of the wicked Fairy of the Desert, who had come with the Yellow Dwarf to help him carry off the Princess, and had fallen in love with the handsome young King of the Gold Mines directly she saw him. She thought that if she carried him off to some frightful cavern and chained him to a rock, then the fear of death would make him forget Bellissima and become her slave. So, as soon as they reached the place, she gave him back his sight, but without releasing him from his chains, and by her magic power she appeared before him as a young and beautiful fairy, and pretended to have come there quite by chance.

"What do I see?" she cried. "Is it you, dear Prince? What misfortune has brought you to this dismal place?"

The King, who was quite deceived by her altered appearance, replied:

"Alas! beautiful Fairy, the fairy who brought me here first took away my sight, but by her voice I recognized her as the Fairy of the Desert, though what she should have carried me off for I cannot tell you."

"Ah!" cried the pretended Fairy, "if you have fallen into her hands, you won't get away until you have married her. She has carried off more than one Prince like this, and she will certainly have anything she takes a fancy to." While she was thus pretending to be sorry for the King, he suddenly noticed her feet, which were like those of a griffin, and knew in a moment that this must be the Fairy of the Desert, for her feet were the one thing she could not change, however pretty she might make her face.

Without seeming to have noticed anything, he said, in a confidential way:

"Not that I have any dislike to the Fairy of the Desert, but I really cannot endure the way in which she protects the Yellow Dwarf and keeps me chained here like a criminal. It is true that I love a charming princess, but if the Fairy should set me free my gratitude would oblige me to love her only."

"Do you really mean what you say, Prince?" said the Fairy, quite deceived.

"Surely," replied the Prince; "how could I deceive you? You see it is so much more flattering to my vanity to be loved by a fairy than by a simple princess. But, even if I am dying of love for her, I shall pretend to hate her until I am set free."

The Fairy of the Desert, quite taken in by these words, resolved at once to transport the Prince to a pleasanter place. So, making him mount her chariot, to which she had harnessed swans instead of the bats which generally drew it, away she flew with him. But imagine the distress of the Prince when, from the giddy height at which they were rushing through the air, he saw his beloved Princess in a castle built of polished steel, the walls of which reflected the sun's rays so hotly that no one could approach it without being burnt to a cinder! Bellissima was sitting in a little thicket by a brook, leaning her head upon her hand and weeping bitterly, but just as they passed she looked up and saw the King and the Fairy of the Desert. Now, the Fairy was so clever that she could not only seem beautiful to the King, but even the poor Princess thought her the most lovely being she had ever seen.

"What!" she cried; "was I not unhappy enough in this lonely castle to which that frightful Yellow Dwarf brought me? Must I also be made to know that the King of the Gold Mines ceased to love me as soon as he lost sight of me? But who can my rival be, whose fatal beauty is greater than mine?"

While she was saying this, the King, who really loved her as much as ever, was feeling terribly sad at being so rapidly torn away from his beloved Princess, but he knew too well how powerful the Fairy was to have any hope of escaping from her except by great patience and cunning.

The Fairy of the Desert had also seen Bellissima, and she tried to read in the King's eyes the effect that this unexpected sight had had upon him.

"No one can tell you what you wish to know better than I can," said he. "This chance meeting with an unhappy princess for whom I once had a passing fancy, before I was lucky enough to meet you, has affected me a little, I admit, but you are so much more to me than she is that I would rather die than leave you."

"Ah, Prince," she said, "can I believe that you really love me so much?"

"Time will show, madam," replied the King; "but if you wish to convince me that you have some regard for me, do not, I beg of you, refuse to aid Bellissima."

"Do you know what you are asking?" said the Fairy of the Desert, frowning, and looking at him suspiciously. "Do you want me to employ my art against the Yellow Dwarf, who is my best friend, and take away from him a proud princess whom I can but look upon as my rival?"

The King sighed, but made no answer—indeed, what was there to be said to such a clear-sighted person? At last they reached a vast meadow, gay with all sorts of flowers; a deep river surrounded it, and many little brooks murmured softly under the shady trees, where it was always cool and fresh. A little way off stood a splendid palace, the walls of which were of transparent emeralds. As soon as the swans which drew the Fairy's chariot had alighted under a porch, which was paved with diamonds and had arches of rubies, they were greeted on all sides by thousands of beautiful beings, who came to meet them joyfully, singing these words:

    "When Love within a heart would reign,
    Useless to strive against him 'tis.
    The proud but feel a sharper pain,
    And make a greater triumph his."

The Fairy of the Desert was delighted to hear them sing of her triumphs; she led the King into the most splendid room that can be imagined, and left him alone for a little while, just that he might not feel that he was a prisoner; but he felt sure that she had not really gone quite away, but was watching him from some hiding-place. So walking up to a great mirror, he said to it, "Trusty counsellor, let me see what I can do to make myself agreeable to the charming Fairy of the Desert; for I can think of nothing but how to please her."

And he at once set to work to curl his hair, and, seeing upon a table a grander coat than his own, he put it on carefully. The Fairy came back so delighted that she could not conceal her joy.

"I am quite aware of the trouble you have taken to please me," said she, "and I must tell you that you have succeeded perfectly already. You see it is not difficult to do if you really care for me."

The King, who had his own reasons for wishing to keep the old Fairy in a good humor, did not spare pretty speeches, and after a time he was allowed to walk by himself upon the sea-shore. The Fairy of the Desert had by her enchantments raised such a terrible storm that the boldest pilot would not venture out in it, so she was not afraid of her prisoner's being able to escape; and he found it some relief to think sadly over his terrible situation without being interrupted by his cruel captor.

Presently, after walking wildly up and down, he wrote these verses upon the sand with his stick:

    "At last may I upon this shore
       Lighten my sorrow with soft tears.
    Alas! alas! I see no more
       My Love, who yet my sadness cheers.

    "And thou, O raging, stormy Sea,
       Stirred by wild winds, from depth to height,
    Thou hold'st my loved one far from me,
       And I am captive to thy might.

    "My heart is still more wild than thine,
       For Fate is cruel unto me.
    Why must I thus in exile pine?
       Why is my Princess snatched from me?

    "O! lovely Nymphs, from ocean caves,
       Who know how sweet true love may be,
    Come up and calm the furious waves
       And set a desperate lover free!"

While he was still writing he heard a voice which attracted his attention in spite of himself. Seeing that the waves were rolling in higher than ever, he looked all round, and presently saw a lovely lady floating gently toward him upon the crest of a huge billow, her long hair spread all about her; in one hand she held a mirror, and in the other a comb, and instead of feet she had a beautiful tail like a fish, with which she swam.

The King was struck dumb with astonishment at this unexpected sight; but as soon as she came within speaking distance, she said to him, "I know how sad you are at losing your Princess and being kept a prisoner by the Fairy of the Desert; if you like I will help you to escape from this fatal place, where you may otherwise have to drag on a weary existence for thirty years or more."

The King of the Gold Mines hardly knew what answer to make to this proposal. Not because he did

not wish very much to escape, but he was afraid that this might be only another device by which the Fairy of the Desert was trying to deceive him. As he hesitated the Mermaid, who guessed his thoughts, said to him:

"You may trust me: I am not trying to entrap you. I am so angry with the Yellow Dwarf and the Fairy of the Desert that I am not likely to wish to help them, especially since I constantly see your poor Princess, whose beauty and goodness make me pity her so much; and I tell you that if you will have confidence in me I will help you to escape."

"I trust you absolutely," cried the King, "and I will do whatever you tell me; but if you have seen my Princess I beg of you to tell me how she is and what is happening to her.

"We must not waste time in talking," said she. "Come with me and I will carry you to the Castle of Steel, and we will leave upon this shore a figure so like you that even the Fairy herself will be deceived by it."

So saying, she quickly collected a bundle of sea-weed, and, blowing it three times, she said:

"My friendly sea-weeds, I order you to stay here stretched upon the sand until the Fairy of the Desert comes to take you away." And at once the sea-weeds became like the King, who stood looking at them in great astonishment, for they were even dressed in a coat like his, but they lay there pale and still as the King himself might have lain if one of the great waves had overtaken him and thrown him senseless upon the shore. And then the Mermaid caught up the King, and away they swam joyfully together.

"Now," said she, "I have time to tell you about the Princess. In spite of the blow which the Fairy of the Desert gave her, the Yellow Dwarf compelled her to mount behind him upon his terrible Spanish cat; but she soon fainted away with pain and terror, and did not recover till they were within the walls of his frightful Castle of Steel. Here she was received by the prettiest girls it was possible to find, who had been carried there by the Yellow Dwarf, who hastened to wait upon her and showed her every possible attention. She was laid upon a couch covered with cloth of gold, embroidered with pearls as big as nuts."

"Ah!" interrupted the King of the Gold Mines, "if Bellissima forgets me, and consents to marry him, I shall break my heart."

"You need not be afraid of that," answered the Mermaid, "the Princess thinks of no one but you, and the frightful Dwarf cannot persuade her to look at him."

"Pray go on with your story," said the King.

"What more is there to tell you?" replied the Mermaid. "Bellissima was sitting in the wood when you passed, and saw you with the Fairy of the Desert, who was so cleverly disguised that the Princess took her to be prettier than herself; you may imagine her despair, for she thought that you had fallen in love with her."

"She believes that I love her!" cried the King. "What a fatal mistake! What is to be done to undeceive her?"

"You know best," answered the Mermaid, smiling kindly at him. "When people are as much in love with one another as you two are, they don't need advice from anyone else."

As she spoke they reached the Castle of Steel, the side next the sea being the only one which the Yellow Dwarf had left unprotected by the dreadful burning walls.

"I know quite well," said the Mermaid, "that the Princess is sitting by the brook-side, just where you saw her as you passed, but as you will have many enemies to fight with before you can reach her, take this sword; armed with it you may dare any danger, and overcome the greatest difficulties, only beware of one thing—that is, never to let it fall from your hand. Farewell; now I will wait by that rock, and if you need my help in carrying off your beloved Princess I will not fail you, for the Queen, her mother, is my best friend, and it was for her sake that I went to rescue you."

So saying, she gave to the King a sword made from a single diamond, which was more brilliant than the sun. He could not find words to express his gratitude, but he begged her to believe that he fully appreciated the importance of her gift, and would never forget her help and kindness.

We must now go back to the Fairy of the Desert. When she found that the King did not return, she hastened out to look for him, and reached the shore, with a hundred of the ladies of her train, loaded with splendid presents for him. Some carried baskets full of diamonds, others golden cups of wonderful workmanship, and amber, coral, and pearls, others, again, balanced upon their heads bales of the richest and most beautiful stuffs, while the rest brought fruit and flowers, and even birds. But what was the horror of the Fairy, who followed this gay troop, when she saw, stretched upon the sands, the image of the King which the Mermaid had made with the sea-weeds. Struck with astonishment and sorrow, she uttered a terrible cry, and threw herself down beside the pretended King, weeping, and howling, and calling upon her eleven sisters, who were also fairies, and who came to her assistance. But they were all taken in by the image of the King, for, clever as they were, the Mermaid was still cleverer, and all they could do was to help the Fairy of the Desert to make a wonderful monument over what they thought was the grave of the King of the Gold Mines. But while they were collecting jasper and porphyry, agate and marble, gold and bronze, statues and devices, to immortalize the King's memory, he was thanking the good Mermaid and begging her still to help him, which she graciously promised to do as she disappeared; and then he set out for the Castle of Steel. He walked fast, looking anxiously round him, and longing once more to see his darling Bellissima, but he had not gone far before he was surrounded by four terrible sphinxes who would very soon have torn him to pieces with their sharp talons if it had not been for the Mermaid's diamond sword. For, no sooner had he flashed it before their eyes than down they fell at his feet quite helpless, and he killed them with one blow. But he had hardly turned to continue his search when he met six dragons covered with scales that were harder than iron. Frightful as this encounter was the King's courage was unshaken, and by the aid of his wonderful sword he cut them in pieces one after the other. Now he hoped his difficulties were over, but at the next turning he was met by one which he did not know how to overcome. Four-and-twenty pretty and graceful nymphs advanced toward him, holding garlands of flowers, with which they barred the way.

"Where are you going, Prince?" they said; "it is our duty to guard this place, and if we let you pass great misfortunes will happen to you and to us. We beg you not to insist upon going on. Do you want to kill four-and-twenty girls who have never displeased you in any way?"

The King did not know what to do or to say. It went against all his ideas as a knight to do anything a lady begged him not to do; but, as he hesitated, a voice in his ear said:

"Strike! strike! and do not spare, or your Princess is lost for ever!"

So, without reply to the nymphs, he rushed forward instantly, breaking their garlands, and scattering them in all directions; and then went on without further hindrance to the little wood where he had seen Bellissima. She was seated by the brook looking pale and weary when he reached her, and he would have thrown himself down at her feet, but she drew herself away from him with as much indignation as if he had been the Yellow Dwarf.

"Ah! Princess," he cried, "do not be angry with me. Let me explain everything. I am not faithless or to blame for what has happened. I am a miserable wretch who has displeased you without being able to help himself."

"Ah!" cried Bellissima, "did I not see you flying through the air with the loveliest being imaginable? Was that against your will?"

"Indeed it was, Princess," he answered; "the wicked Fairy of the Desert, not content with chaining me to a rock, carried me off in her chariot to the other end of the earth, where I should even now be a captive but for the unexpected help of a friendly mermaid, who

brought me here to rescue you, my Princess, from the unworthy hands that hold you. Do not refuse the aid of your most faithful lover." So saying, he threw himself at her feet and held her by her robe. But, alas! in so doing he let fall the magic sword, and the Yellow Dwarf, who was crouching behind a lettuce, no sooner saw it than he sprang out and seized it, well knowing its wonderful power.

The Princess gave a cry of terror on seeing the Dwarf, but this only irritated the little monster; muttering a few magical words he summoned two giants, who bound the King with great chains of iron.

"Now," said the Dwarf, "I am master of my rival's fate, but I will give him his life and permission to depart unharmed if you, Princess, will consent to marry me."

"Let me die a thousand times rather," cried the unhappy King.

"Alas!" cried the Princess, "must you die? Could anything be more terrible?"

"That you should marry that little wretch would be far more terrible," answered the King.

"At least," continued she, "let us die together."

"Let me have the satisfaction of dying for you, my Princess," said he.

"Oh, no, no!" she cried, turning to the Dwarf; "rather than that I will do as you wish."

"Cruel Princess!" said the King, "would you make my life horrible to me by marrying another before my eyes?"

"Not so," replied the Yellow Dwarf; "you are a rival of whom I am too much afraid; you shall not see our marriage." So saying, in spite of Bellissima's tears and cries, he stabbed the King to the heart with the diamond sword.

The poor Princess, seeing her lover lying dead at her feet, could no longer live without him; she sank down by him and died of a broken heart.

So ended these unfortunate lovers, whom not even the Mermaid could help, because all the magic power had been lost with the diamond sword.

As to the wicked Dwarf, he preferred to see the Princess dead rather than married to the King of the Gold Mines; and the Fairy of the Desert, when she heard of the King's adventures, pulled down the grand monument which she had built, and was so angry at the trick that had been played her that she hated him as much as she had loved him before.

The kind Mermaid, grieved at the sad fate of the lovers, caused them to be changed into two tall palm trees, which stand always side by side, whispering together of their faithful love and caressing one another with their interlacing branches.

Madame d'Aulnoy.

Il Nano Giallo


C'era una volta una Regina che era stata madre di un gran numero di bambini e di tutti loro le era rimasta una sola figlia. Però lei ne valeva almeno mille.

Sua madre la quale, fin dalla morte del Re suo padre, non aveva nulla al mondo a cui tenesse di più di questa Principessina, aveva sempre una così terribile paura di perderla che la viziava abbastanza e non cercava mai di correggerne i difetti. La conseguenza fu che quella personcina, che era la più bella possibile e un giorno avrebbe cinto la corona, crebbe così superba e presa dalla propria bellezza che disprezzava chiunque altro al mondo.

La Regina madre, con le sue carezze e le sue adulazioni, contribuiva a farle credere che non ci fosse nessuno abbastanza degno di lei. Era sempre vestita con gli abiti più belli, come una Fata o una Regina che andasse a caccia, e le dame della sua Corte erano abbigliate come fate della foresta.

E a renderla più vanitosa che mai la Regina dispose che il suo ritratto fosse dipinto dai più valenti pittori e inviato ai vari re confinanti con i quali era assai in amicizia.

Quando videro il ritratto, s'innamorarono della Principessa - ognuno di essi, ma ciascuno subì un diverso effetto. Uno cadde malato, un altro quasi impazzì, pochi tra i più fortunati corsero a vederla il più presto possibile, ma quei poveri principi divennero suoi schiavi nel momento in cui posarono gli occhi su di lei.

Non c'era mai stata una Corte più vivace. Venti piacevolissimi sovrani facevano qualsiasi cosa pensassero potesse esserle gradita e dopo aver speso così tanto denaro per dare una singola festa, si ritenevano fortunati se la Principessa diceva "Che carino."

Tutta questa ammirazione piaceva immensamente alla Regina. Non passava giorno senza che ricevesse sette o ottomila sonetti e altrettante elegie, madrigali e canzoni inviate da tutti i poeti del mondo. Tutta la prosa e la poesia che era scritta era solo su Bellissima - questo era il nome della Principessa - e tutti i falò che creavano, avevano origine da questi versi, che crepitavano e brillavano meglio di qualsiasi qualità di legname.

Bellissima aveva circa quindici anni e ognuno dei Principi desiderava sposarla, ma nessuno osava dirlo. Come potevano, quando sapevano che ognuno di loro si sarebbe potuto tagliare la testa cinque o sei volte il giorno solo per compiacerla e a lei sarebbe sembrata solo un'inezia, così poco se ne curava? Potete immaginare come i suoi spasimanti la ritenessero senza cuore; la Regina, che desiderava vederla sposata, non sapeva come persuaderla a pensarvi seriamente.

"Bellissima," diceva, "vorrei tu non fossi così orgogliosa. Che cosa ti induce a disprezzare tutti questi bei sovrani? Vorrei maritarti a uno di loro e tu non cerchi di compiacermi."

"Sono così felice, " rispondeva Bellissima, "lasciatemi in pace, signora. Non voglio curarmi di nessuno."

"Ma potresti essere molto felice con ognuno di questi Principi," disse la Regina, "e io mi arrabbierò molto se t'innamorerai di qualcuno che non sia degno di te."

Ma la Principessa aveva tanta stima di sé che non considerava nessuno dei suoi spasimanti abbastanza bello o intelligente per lei; sua madre, che stava davvero incominciando ad arrabbiarsi per la sua determinazione a non prender marito, cominciò a pensare che non avrebbe dovuto permetterle di fare troppo a modo proprio.

Alla fine, non sapendo che altro fare, decise di consultare una certa strega che era chiamata "La Fata del Deserto". Era assai difficile farlo perché era sorvegliata da terribili leoni; ma per fortuna la Regina aveva sentito molto tempo prima che chiunque volesse passare indenne tra i leoni doveva offrire loro una torta di farina di miglio, zucchero candito e uova di coccodrillo. Preparò questa torta con le proprie mani e, mettendola in un cestino, andò in cerca della Fata. Siccome non era abituata a camminare a lungo, ben presto si stancò e sedette ai piedi di un albero a riposare, e in un attimo cadde nel sonno. Quando si svegliò, rimase costernata scoprendo che il cestino era vuoto. La torta era sparita! E, quel che è peggio, in quel mentre sentì il ruggito dei grandi leoni i quali avevano scoperto che lei si trovava nei paraggi e stavano venendo a cercarla.

"Che farò?" gridò; "Sarò di certo mangiata viva!" e, troppo impaurita per muovere un solo passo, cominciò a piangere e si stringeva all'albero sotto il quale si era addormentata.

"Proprio in quel momento udì qualcuno dire:"Hem,hem!"

Guardò attorno e poi in cima all'albero e lì vide un ometto che stava mangiando arance.

"Oh, Maestà," disse, "vi conosco assai bene e so quanto avete paura dei leoni; avete ragione perché hanno mangiato molte persone: che cosa potete aspettarvi, se non avete neppure la torta da offrire loro?"

"Devo rassegnarmi a morire," disse la povera Regina. "Ahimè! non mi importerebbe poi molto se solo la mia cara figlia fosse sposata."

"Oh! Avete una figlia," gridò il Nano Giallo (che così era chiamato perché era un nano, aveva il viso giallo e viveva sull'albero di arance). Sono deliziato di sentirlo perché sto cercando moglie dappertutto. Ora, se mi prometterete che mi sposerà, non un leone o una tigre o un orso vi toccheranno."

La Regina lo guardò e fu più terrorizzata da quel brutto ceffo più di quanto non lo fosse stata prima dai leoni, tanto che non riusciva a spiccicava una parola.

"Come! Voi esitate, signora!" gridò il Nano. "Deve piacervi molto l'idea di essere mangiata viva."

Aveva appena parlato che la Regina vide i leoni, i quali stavano correndo giù da una collina verso di loro.

Ognuno di loro aveva due teste, otto zampe, quattro file di denti e le loro pelli di un rosso brillante erano più dure del guscio di tartaruga.

A quell'orribile vista la povera Regina, più tremate di una colomba che veda un falco, gridò più forte che poté: "Oh, caro signor Nano, Bellissima vi sposerà."

"Oh, davvero!" disse sdegnosamente. "Bellissima è abbastanza bella, ma non desidero particolarmente sposarla - potete tenervela."

"No, nobile signore," disse la Regina in somma difficoltà, "non rifiutatela. È la Principessa più bella del mondo."

"Oh, bene," rispose, "la prenderò solo per compassione; siatene certa e non dimenticate che è mia."

Come ebbe parlato nel tronco dell'albero si aprì una porticina, la Regina vi si precipitò dentro appena in tempo e la porta si chiuse con un colpo davanti al muso dei leoni.

La Regina era così turbata che dapprima non si accorse di un'altra porticina nell'albero di arance, ma in un attimo si aprì e si ritrovò in un campo di cardi e ortiche. Era circondato da un fosso fangoso e un po' più in là c'era un piccolo capanno con il tetto di paglia dal quale uscì il Nano Giallo con aria davvero arzilla. Indossava zoccoli di legno e un abitino giallo, non aveva capelli ma orecchie assai lunghe e nel complesso era un esserino disgustoso.

"Sono contento," disse alla Regina, "che, in qualità di suocera, possiate vedere la casetta in cui Bellissima vivrà con me. Con questi cardi e queste ortiche potremo allevare un asino che potrà condurre dove vorrà; sotto questo umile tetto le intemperie potranno disturbarla; berrà l'acqua di questo torrente e mangerà rane - che qui sono belle grasse; e mi avrà sempre con lei, bello, gradevole e allegro come ora mi avete visto. Perciò sarei abbastanza sorpreso se la sua ombra dovesse starle più vicina di me."

L'infelice Regina, rendendosi conto a un tratto che vita miserabile sua figlia avrebbe condotto con questo Nano, non potendo sopportare l'idea, perse i sensi senza dire una parola.

Quando si riebbe, scoprì con grande sorpresa di trovarsi nel proprio letto a casa e perdipiù aveva la più bella cuffietta da notte che avesse mai veduto in vita propria. Dapprima pensò che tutte le avventure, i terribili leoni e la promessa al Nano Giallo che avrebbe sposato Bellissima, dovessero essere un sogno, ma c'era quella cuffia con i suoi bellissimi nastri e pizzi a ricordarle che era tutto vero, il che la rese così infelice da non poter mangiare, bere o dormire pensandovi.

La Principessa che, malgrado l'ostinazione, amava la madre con tutto il cuore, fu assai addolorata quando vide il suo aspetto triste e spesso le chiedeva quale fosse la ragione, ma la Regina, che non voleva lei scoprisse la verità, diceva solo di essere malata o che o l'uno o l'altro dei confinanti stavano minacciando di muoverle guerra. Bellissima comprendeva abbastanza bene che le teneva nascosto qualcosa e che nessuna di quelle era la vera ragione dell'inquietudine della Regina. Così decise che sarebbe andata a consultare la Fata del Deserto riguardo ciò, specialmente perché aveva spesso sentito dire quanto fosse saggia, e pensava nel medesimo tempo di chiederle consiglio se si sarebbe anche dovuta sposare o no.

Così, con grande cura, preparò alcune delle torte adatte a placare i leoni e una notte salì nella la propria stanza assai presto, dichiarando di voler andare a letto; invece di fare ciò, si avvolse in un ampio velo bianco, scese per una scala segreta e se ne andò da sola a cercare la Strega.

Quando arrivò fino al Fatale albero di arance e lo vide coperto di fiori e di frutti, si fermò e cominciò a raccogliere un po' di arance poi, posando il cestino, sedette a mangiarle. Quando fu il momento di andarsene, il cestino era sparito e, sebbene avesse guardato dappertutto, non poté trovarne traccia. Più lo cercava, più si spaventava e alla fine cominciò a piangere. Poi all'improvviso si vide davanti il Nano Giallo.

"Qual è il problema, mia bella fanciulla ?" disse. "Perché state piangendo?"

"Ahimè!" rispose, "Non c'è da meravigliarsi che io pianga, visto che ho perduto il cestino con la torta che mi avrebbe aiutata a giungere sana a salva alla grotta della Fata del Deserto."

"E che cosa volete da lei, bella mia?" disse il mostriciattolo, "Perché io sono suo amico e, per quanto riguarda certi fatti, sono proprio intelligente quanto lei."

"La Regina mia madre, " rispose la Principessa, "da un po' di tempo è caduta in una tristezza così profonda che io temo possa morirne; ho paura perché forse sono io la causa di ciò, perché lei desidera tanto che io mi sposi e devo dirti in tutta sincerità che finora io non ho ancora trovato nessuno che consideri degno di diventare mio marito. Per questi motivi desideravo parlare con la Fata."

"Non datevi altra pena, Principessa," rispose il Nano. "Posso dirvi meglio di lei ciò che volete sapere. La Regina, vostra madre, vi ha promessa in matrimonio."

"Mi ha promessa!" interruppe la Principessa. "Oh, no! Sono certa di no. Me ne avrebbe parlato, se lo avesse fatto. La questione mi riguarda troppo perché lei abbia promesso qualcosa senza il mio consenso. Devi essere in errore."

"Bellissima Principessa," gridò il Nano all'improvviso, gettandosi in ginocchio davanti a lei, "mi lusingo che non vi dispiacerà la sua scelta quando vi dirò che è a me che ha promesso la felicità di sposarvi."

"Tu!" gridò Bellissima, indietreggiando. "Mia madre desidera che io ti sposi! Come puoi essere così stupido da pensare una cosa simile?"

"Oh, m'importa assai poco di un tale onore," gridò il Nano rabbiosamente; "ecco i leoni che arrivano; vi mangeranno in tre bocconi e sarà la fine vostra e del vostro orgoglio."

E, in effetti, nello stesso momento la povera Principessa sentì i loro terribili ruggiti farsi sempre più vicini.

"Che farò?" gridò. "Tutti i miei giorni felici devo trovare una simile fine?"

Il malvagio Nano la guardò e cominciò a ridere dispettosamente. "Alla fine," disse, "avete la soddisfazione di morire zitella. Una Principessa bella come voi deve di certo preferire la morte piuttosto che essere moglie di un povero nanetto come me."

"Oh, non essere arrabbiato con me," gridò la Principessa, congiungendo le mani. "preferirei sposare tutti i nani del mondo piuttosto che morire in questo modo orribile."

"Guardatemi bene, Principessa, prima di darmi la vostra parola," disse lui. "Non voglio che vi promettiate a me frettolosamente."

"Oh!" gridò lei, "I leoni stanno arrivando. Ti ho guardato abbastanza. Ho tanta paura. Salvami subito o morirò di terrore."

Effettivamente, come ebbe parlato, cadde svenuta e, quando si fu ripresa, si ritrovò nel piccolo letto a casa; come si trovasse lì, non avrebbe saputo dirlo, ma indossava i più splendidi pizzi e nastri e a un dito aveva un anellino, fatto con un singolo capello rosso, così stretto che, seppure avesse tentato, non sarebbe riuscita a levare.

Quando la Principessa vide tutto ciò, e rammentò ciò che era accaduto, anche lei cadde in una profonda tristezza che sorprese e spaventò l'intera corte e la Regina più di ogni altro. Chiese cento volte a Bellissima che cosa ci fosse, ma lei rispondeva sempre che non c'era niente.

Infine i notabili del regno, ansiosi di veder sposata la Principessa, andarono dalla Regina a pregarla di scegliere un marito per sua figlia il più presto possibile. Lei rispose che nulla le avrebbe fatto più piacere, ma che sua figlia sembrava così contraria a sposarsi e consigliò loro di andare loro stessi a parlare di ciò con la Principessa, cosa che fecero subito. Adesso Bellissima era assai meno orgogliosa dopo l'avventura con il Nano Giallo e non avrebbe pensato a una soluzione migliore per liberarsi del mostriciattolo che sposare uno di quei potenti sovrani, quindi rispose alla loro richiesta assai più favorevolmente di quanto avessero sperato, dicendo che, benché fosse felice così come si trovava, tuttavia, per compiacerli, avrebbe acconsentito a sposare il re delle Miniere d'Oro. Era un Principe bellissimo e potente che aveva amato per anni la Principessa, ma non credeva che si sarebbe mai curata di lui. Potete immaginare facilmente quanto fosse contento quando sentì la novità, e quanto ciò facesse rabbia agli altri sovrani che perdevano per sempre la speranza di sposare la Principessa; ma, dopotutto, Bellissima non avrebbe potuto sposare venti re - in effetti trovò abbastanza difficoltà a sceglierne uno perché la sua vanità le faceva supporre che nessuno al mondo fosse degno di lei.

Furono subito avviati i preparativi per il più grandioso matrimonio che fosse avvenuto a palazzo. Il Re delle Miniere d'Oro mandò una così immensa quantità di denaro che l'intero mare fu occupato dalle navi che lo trasportavano. Furono inviati messaggeri in tutte le più allegre e raffinate corti, in particolare alla Corte di Francia, per trovare qualsiasi cosa di raro e prezioso che adornasse la Principessa benché la sua bellezza fosse così perfetta che nulla che lei indossasse avrebbe potuto farla apparire più bella. Almeno era ciò che pensava il Re delle Miniere d'Oro e non era mai felice a meno che non fosse con lei.

Per quanto riguarda la Principessa, più guardava il Re, più le piaceva; era così generoso, affascinante e intelligente che alla fine lei era innamorata di lui quasi quanto lo fosse di lei. Com'erano felici mentre passeggiavano insieme nei meravigliosi giardini, spesso ascoltando dolci musiche! E il re era solito scrivere canzoni per Bellissima. Questa è una di quelle che lei amava di più:

    Nella foresta regna l'allegria
    Quando la mia Principessa ne percorre la via.
    Ogni bocciolo si china ameno,
    ondeggiando sul terreno,
    sperando di esser da lei calpestato.
    E scintillano i fiori sullo stelo slanciato,
    fissandola mentre avanza
    sfiorando luminosa l'erba che danza.
    Oh, mia Principessa, in alto gli uccelli
    ripetono i nostri amorosi stornelli,
    mentre in questo incantato luogo silvano
    felici vaghiamo, mano nella mano.

Erano davvero felici per quanto il giorno era lungo. Tutti i rivali sconfitti del re erano tornati a casa disperati. Avevano detto addio alla Principessa così tristemente che non avrebbe potuto non sentirsi dispiaciuta per loro.

"Ah, signora," le disse il Re delle Miniere d'Oro, "che significa ciò? Perché sprecate la vostra compassione per quei principi, che vi amano a sufficienza perché tutti le loro pene siano consolate da un solo vostro sorriso?"

"Mi dispiacerebbe," rispose Bellissima, " se voi non deste importanza a quanto mi dispiaccio per quei principi che mi stanno lasciando per sempre; per voi, signore, è diverso: avete ogni motivo per essere contento di me, ma essi se ne stanno andando pieni di dispiacere, così voi non dovete invidiarli per la mia compassione."

Il Re delle Miniere d'Oro si sentì mortificato dal modo garbato con cui la Principessa accoglieva la sua intromissione e, gettandosi ai suoi piedi, le baciò la mano un migliaio di volte e la pregò di perdonarlo.

Infine giunse il lieto giorno. Tutto era pronto per le nozze di Bellissima. Le trombe suonavano, tutte le strade della città erano imbandierate e infiorate, il popolo correva a frotte nella grande piazza davanti al palazzo. La Regina era così felice che a stento era riuscita a dormire e si era alzata prima che facesse giorno per impartire gli ordini necessari e scegliere i gioielli che la Principessa doveva indossare. Non portava altro che diamanti, persino sulle scarpe, che ne erano ricoperte, e il suo abito di broccato d'argento era ricamato con una dozzina di raggi di sole. Potete immaginare quanto fosse costato, ma tuttavia nulla avrebbe potuto essere più splendente della bellezza della Principessa! Portava sulla testa una splendida corona, i bei capelli le scendevano in onde fino ai piedi e la sua maestosa figura spiccava tra le dame che la scortavano.

Il Re delle Miniere d'oro non era meno nobile e splendido; era facile leggergli in volto quanto fosse felice e chiunque gli si avvicinasse, tornava arricchito da doni perché, tutt'intorno alla grande sala del banchetto, erano stati collocati un migliaio di barili colmi d'oro e innumerevoli borse di velluto intessute di perle e colme di monete, ognuna delle quali contenente almeno centomila pezzi d'oro, che erano distribuiti a chiunque tendesse la mano, cosa che un gran numero di gente si affrettò a fare, potete starne certi - in effetti, molti giudicarono questa la parte più gradevole della festa di nozze.

La Regina e la Principessa si erano appena preparate per uscire con il re quando videro, provenienti verso di loro dal fondo della lunga galleria, due grandi basilischi che si trascinavano dietro una bruttissima cassa; dietro di loro veniva una vecchia alta, la cui bruttezza non era meno sorprendente della sua età avanzata. Indossava una gorgiera (1) di taffetà nero, un cappuccio di velluto rosso e un guardinfante (2) malconcio, e si appoggiava pesantemente a una stampella. Quella vecchia e strana donna, senza pronunciare una sola parola, girò zoppicando tre volte intorno alla galleria, seguita dai basilischi, poi si fermò nel bel mezzo e, brandendo minacciosamente la stampella, gridò:

"Ohé, Regina! Ohé, Principessa! Pensavate di poter rompere impunemente la promessa che avevate fatto al mio amico il Nano Giallo? Sono la Fata del Deserto; senza il Nano Giallo e il suo albero di arance, i miei grossi leoni vi avrebbero ben presto divorate, posso ben dirvelo, e nel regno delle fate non tolleriamo di essere insultate in questo modo. Decidete subito che cosa farete perché giuro che sposerete il Nano Giallo. Se non lo farete, che io possa bruciare la mia stampella!"

"Ah! Principessa," disse la Regina, in lacrime, "che cosa sento? Che cos'hai promesso?"

"Ah! Madre mia," rispose tristemente la Principessa, "voi che cosa avete promesso?"

Il Re delle Miniere d'Oro, indignato per la minaccia alla propria felicità da parte di quell'orrenda vecchia, andò verso di lei e, minacciandola con la spada, disse:

"Andatevene subito e per sempre dal mio paese, miserabile creatura, prima che io vi privi della vita e così mi sbarazzi della vostra malvagità."

Aveva appena pronunciato duramente queste parole quando il coperchio della scatola cadde sul pavimento con un terribile rumore e con loro orrore ne balzò fuori il Nano Giallo, a cavalcioni di un grosso gatto spagnolo. "Giovane avventato!" gridò, mettendosi tra la Fata del Deserto e il Re. "Osa alzare un dito su questa illustrissima Fata! Devi vedertela solo con me. Io sono il tuo nemico e rivale. Quella sleale Principessa che vorrebbe sposarti è promessa a me. Guarda se porta al dito un anello fatto con uno dei miei capelli. Prova a levarglielo e scoprirai presto che sono molto più potente di te!"

"Miserabile mostriciattolo!" disse il Re; "Osi dichiararti innamorato della Principessa e rivendicare il possesso di un simile tesoro? Sai che sei un nano - così brutto che non si può sopportare di guardarti - e che ti avrei ucciso già da un bel pezzo se tu fossi degno di una morte così gloriosa?"

Il Nano Giallo, terribilmente infuriato a queste parole, spronò il gatto che strillò orribilmente e balzò qua e là - spaventando ognuno tranne il valoroso re che si faceva sempre più sotto finché il Nano, brandendo un grande coltello di cui era armato, sfidò il re a singolar tenzone e si precipitò nel cortile del palazzo con terribile frastuono. Il re, provocato, lo seguì in fretta, ma avevano appena preso posto fronteggiandosi, e l'intera Corte ebbe appena il tempo di affacciarsi ai balconi per vedere che cosa accadesse, quando all'improvviso il sole diventò rosso come il sangue e si fece così buio che riuscivano a malapena a vedere. Scoppiò un tuono e sembrò che il lampo dovesse bruciare ogni cosa; apparvero i due basilischi, ognuno al fianco del perfido Nano, alti come montagne, gettando fuoco dalle bocche e dalle orecchie fino a che sembrò fossero fornaci fiammeggianti. Nulla di tutto ciò spaventò il nobile e giovane Re e la baldanza del suo sguardo e delle sue azioni rassicuravano chi tremava per lui e forse misero a disagio lo stesso Nano Giallo; ma persino il suo coraggio venne meno quando vide ciò che stava accadendo all'amata Principessa. Perché la Fata del Deserto, più terribile che mai, montata su un grifone alato, con lunghi serpenti avvolti intorno al collo, diede un tale colpo di lancia alla Principessa che cadde tra le braccia della Regina, sanguinante e priva di sensi. La madre ferita, più colpita della Principessa stessa, lanciò grida e lamenti così strazianti che il re, udendoli, perse del tutto il coraggio e la presenza di spirito. Abbandonando il combattimento, si precipitò dalla Principessa, per salvarla o morire con lei; ma il Nano Giallo fu troppo veloce per lui. Balzando sul balcone con il suo gatto spagnolo, strappò Bellissima dalle braccia della madre e, prima che una delle dame di corte potesse fermarlo, era già saltato sul tetto del palazzo e sparito con la sua preda.

Il Re, paralizzato dall'orrore, guardò con disperazione il compiersi di un tale terribile fatto, che non poté in alcun modo impedire, e per colmo di sventura la vista lo abbandonò, tutto si fece buio e lui stesso si sentì sollevare in aria da una mano potente.

Questa nuova sciagura era opera della malvagia Fata del Deserto, che era venuta con il Nano Giallo per aiutarlo a portar via la Principessa e si era innamorata del fascinoso giovane re delle Miniere d'Oro appena lo aveva visto. Pensava che se lo avesse portato in una spaventosa caverna e incatenato a una roccia, il timore della morte gli avrebbe fatto dimenticare Bellissima per divenire suo schiavo. Così, appena ebbero raggiunto il luogo, gli restituì la vista, ma senza liberarlo dalle catene, e, grazie al proprio potere magico, gli comparve davanti sotto le sembianze di una giovane e bellissima Fata e finse di essere giunta lì per puro caso.

"Che cosa vedo?" gridò. "Siete voi, caro Principe? Quale sciagura vi ha condotto in questo triste luogo?"

Il Re, ingannato da quelle false sembianze, rispose:

"Ahimè! Bella Fata, la Fata che mi ha condotto qui prima mi ha tolto la vista, ma dalla voce ho riconosciuto in lei la Fata del Deserto, sebbene non possa dirvi perché mi abbia portato qui."

"Ah!" gridò la presunta Fata, "Se siete caduto nelle sue mani, non riuscirete ad andarvene finché non l'avrete sposata. Ha portato via così più di un Principe e sicuramente vorrà qualcosa di cui invaghirsi." Mentre fingeva di essere dispiaciuta per il Re, egli notò all'improvviso i suoi piedi, che erano come quelli di un grifone, e capì all'istante che doveva essere la Fata del Deserto, perché i piedi erano l'unica cosa che non poteva mutare, per quanto potesse rendere grazioso il proprio aspetto.

Fingendo di non essersi accorto di nulla, disse in tono confidenziale:

"Non che provi avversione per la Fata del Deserto, ma non posso davvero sopportare che protegga il Nano Giallo e mi tenga incatenato qui come un criminale. È vero che amo un'incantevole Principessa, ma se la Fata mi restituisse la libertà, la gratitudine m'indurrebbe ad amare solo lei."

"Dire davvero sul serio, Principe?" disse la Fata, tratta in inganno.

"Certamente," ribatté il Principe; "come potrei ingannarvi? Vedete che è molto più lusinghiero per la mia vanità l'essere amato da una Fata piuttosto che da una semplice Principessa. Tuttavia, anche se morissi d'amore per lei, fingerei di odiarla finché non fossi lasciato libero."

La Fata del Deserto, ammaliata da quelle parole, decise subito di trasportare il Principe in un luogo più gradevole. Così, facendolo montare sul proprio carro, al quale aveva imbrigliato cigni invece dei pipistrelli che di solito lo conducevano, volò via con lui. Immaginate però la sofferenza del Principe quando, dalla vertiginosa altezza in cui stavano correndo attraverso l'aria, vide l'amata Principessa in un castello di lucente acciaio, le cui mura riflettevano i raggi del sole con un tale calore che nessuno avrebbe potuto avvicinarsi senza essere ridotto in cenere! Bellissima era seduta in un boschetto presso un ruscello, piangendo amaramente con la testa appoggiata a una mano, ma appena passarono, guardò in alto e vide il Re e la Fata del Deserto. Allora la Fata fu così abile che non solo apparve bellissima al Re, ma anche la povera Principessa pensò fosse la più seducente creatura che avesse mai visto.

"Ma," gridò; "non sono già abbastanza infelice in questo castello solitario nel quale mi imprigiona lo spaventoso Nano Giallo? Devo anche scoprire che il Re delle Miniere d'Oro ha smesso di amarmi non appena mi ha persa di vista? Chi può essere la mia rivale, la cui fatale bellezza è maggiore della mia?"

Mentre diceva queste cose, il Re, che in verità l'amava più che mai, si rattristò terribilmente per essere stato strappato così in fretta dall'amata Principessa, ma sapeva troppo bene quanto fosse potente la Fata per sperare di sfuggirle se non con grande pazienza e astuzia.

La Fata del Deserto aveva visto anche lei Bellissima e tentava di leggere negli occhi del Re l'effetto che quella visione inaspettata aveva avuto su di lui.

"Nessuno meglio di me può dirvi ciò che desiderate sapere," disse lui. "Questo incontro casuale con una Principessa infelice per la quale in passato ho provato una passeggera infatuazione, prima della fortuna di incontrarvi, mi ha un poco turbato, lo ammetto, ma per me voi siete molto di più di lei, tanto che preferirei morire piuttosto che lasciarvi."

"Ah, Principe," disse lei, "posso credere che davvero mi amiate tanto?"

Il tempo ve lo dimostrerà, signora," rispose il Re; "ma se desiderate convincermi che mi stimate, non rifiutate, ve ne prego, di aiutare Bellissima."

"Avete un'idea di ciò che mi chiedete?" disse la Fata del Deserto, aggrottando le sopracciglia e guardandolo con sospetto. "Volete che utilizzi la mia arte contro il Nano Giallo, che è il mio migliore amico, per portargli via una Principessa orgogliosa che io posso considerare solo una mia rivale?"

Il Re sospirò, ma non rispose - in effetti, che cosa avrebbe potuto dire a una persona così perspicace? Infine giunsero in un vasto prato, abbellito da ogni genere di fiori; lo circondava un profondo fiume e alcuni ruscelletti mormoravano dolcemente sotto gli alberi ombrosi, dove era sempre fresco. Un po' discosto sorgeva uno splendido palazzo, le cui mura erano di smeraldi trasparenti. Appena i cigni che conducevano il carro della Fata si posarono sotto un portico, che aveva il pavimento di diamanti e gli archi di rubini, furono circondati da migliaia di splendide creature che vennero a riceverli gioiosamente, cantando queste parole:

    "Quando Amore in un cuor vorrebbe regnare
    è vano contro di esso lottare.
    L'orgoglio una più aspra pena potrebbe provare
    e più grande il suo trionfo fare."

La Fata del Deserto fu lieta di sentir celebrare i propri trionfi; condusse il re nella stanza più splendida che potesse immaginare e lo lasciò da solo per un po', affinché non potesse sentire di essere un prigioniero; ma lui era certo che non fosse davvero andata via, ma che o stesse spiando da qualche nascondiglio. Cos' andò ad un grande specchio e gli disse: "Fedele consigliere, lasciami vedere che posso fare per rendermi gradito all'affascinante Fata del Deserto; perché io non posso pensare ad altro che a compiacerla."

E subito si dette da fare per arricciare i capelli, e, vedendo sul tavolo un abito migliore del proprio, lo indossò con attenzione. La Fata tornò indietro così contenta che non riuscì a nascondere la soddisfazione.

"Sono abbastanza consapevole della pena che vi siete dato per piacermi," gli disse, "e devo dirvi che ci siete già riuscito perfettamente. Vedete che non è difficile farlo, se davvero tenete a me."

Il Re, che aveva le sue ragioni per desiderare di mantenere di buonumore la vecchia Fata, non risparmiò bei discorsi e dopo un po' di tempo gli fu concesso di passeggiare da solo sulla riva del mare. La Fata del Deserto con i suoi incantesimi aveva suscitato una tempesta così terribile nella quale il più esperto dei marinai non avrebbe osato avventurarsi, così non doveva temere che il suo prigioniero scappasse; e lui trovava un po' di sollievo nel pensare tristemente alla propria terribile situazione senza essere interrotto dalla sua crudele rapitrice.

Poi, dopo aver camminato su e giù forsennatamente, scrisse questi versi sulla sabbia con un bastoncino:

    Su questa riva posso finalmente
       Lacrime versare al mio soffrire.
    Ahimè! Ahimé! l'amor mio è assente,
       Colei che sola può il mio dolor lenire.

    E tu, mare tempestoso e urlante,
       Da venti selvaggi tutto squarciato,
    Tu tieni la mia amata da me distante,
       E al tuo potere son io incatenato.

    Più furia del tuo il mio cuor sa darmi,
       Perché il fato con me è spietato.
    Perché in esilio consumarmi?
       Perché da lei fui strappato?

    Oh! amabili ninfe, dall'acque più profonde,
       Che sapete dell'amor sincero la costanza,
    Salite a placare la furia delle onde
       E liberate un amante senza speranza!

Mentre stava ancora scrivendo, udì una voce che, suo malgrado, attirò la sua attenzione. Vedendo che le onde si stavano facendo più alte che mai, si guardò attorno e subito vide una graziosa dama fluttuava graziosamente verso di lui sulla cresta di un enorme maroso, i capelli sciolti tutt'intorno a lei; in una mano reggeva uno specchio e nell'altra un pettine, e invece dei piedi aveva una meravigliosa coda di pesce, con la quale nuotava.

Il Re rimase sbalordito a quella visione inaspettata; appena fu abbastanza vicina da essere udita, gli disse: "So quanto tu sia triste per aver perso la tua Principessa ed essere tenuto prigioniero dalla Fata del Deserto; se vuoi, ti aiuterò a scappare da questo luogo fatale in cui potresti trascinare stancamente la tua esistenza per trent'anni o più."

Il Re delle Miniere d'Oro a stento sapeva che cosa rispondere a una tale proposta.

Non perché non desiderasse più di tutto fuggire, ma perché temeva che potesse essere solo un altro tranello con il quale la Fata del Deserto stava tentando di ingannarlo. Davanti alla sua esitazione, la Sirena, che aveva indovinato i suoi pensieri, gli disse:

"Devi fidarti di me: non sto cercando d'ingannarti. Sono così arrabbiata con il Nano Giallo e con la Fata del Deserto che non desidero certo aiutarli, specialmente perché vedo sempre la tua povera Principessa, la cui bellezza e la cui bontà m'impietosiscono tanto; vi dico che se vi fiderete di me, vi aiuterò a scappare."

"Mi fido ciecamente di voi," gridò il Re, "e farò tutto ciò che mi dite; se avete visto la mia Principessa, vi prego di dirmi dove sia e che cosa le sia accaduto."

"Non dobbiamo perdere tempo in chiacchiere," disse lei. "Vieni con me e ti porterò al Castello d'Acciaio, lasceremo su questa spiaggia un fantoccio che ti somigli così tanto da trarre in inganno la stessa Fata."

Così dicendo, ammassò rapidamente un mucchio di alghe e, soffiandovi sopra tre volte, disse:

"Mie fedeli alghe, vi ordino di restare sdraiate sulla sabbia finché la Fata del Deserto verrà a portarvi via. " E subito le alghe divennero tale e quale il Re, che rimase a guardarle con grande stupore, perché erano vestite come lui, ma giacevano pallide come se il Re in persona fosse stato trascinato via da una grande onda e rigettato privo di sensi sulla spiaggia. Quindi la Sirena issò il Re e nuotarono via insieme gioiosamente.

"Ora," disse lei, "Ho tempo per narrarti della Principessa. Malgrado la ferita che la Fata del Deserto le aveva inferto, il Nano Giallo la costrinse a salire dietro di sé sul dorso del terribile gatto spagnolo; ben presto svenne per il dolore e il terrore e non si riprese finché non furono tra le mura del suo spaventoso Castello d'Acciaio. Lì furono ricevuti dalle ragazze più graziose che si possano immaginare, le quali erano state condotte lì dal Nano Giallo, il quale si affrettò ad aspettare in piedi presso di lei e le prestò tutte le possibili attenzioni. Lei era sdraiata su un divano coperto da un tessuto d'oro intessuto di perle grosse come noci."

"Ah!" la interruppe il Re delle Miniere d'Oro, "Se Bellissima mi dimentica e acconsente a sposarlo, il mio cuore si spezzerà."

"Non devi temere ciò;" rispose la Sirena, "la Principessa pensa solo a te e l'orribile Nano non la convince a prestargli attenzione."

"Vi prego di proseguire con la storia." disse il Re.

"Che altro ti posso dire?" rispose la Sirena. "Bellissima era seduta nel bosco quando sei passato, ti ha visto con la Fata del Deserto, che era aveva un aspetto tanto abilmente dissimulato da far ritenere alla Principessa che fosse più bella di lei; puoi immaginare la sua disperazione perché pensava che ti fossi innamorato di lei."

"Ha creduto che l'amassi?" gridò il Re. "Che errore Fatale! Che si può fare per aprirle gli occhi?"

"Lo sai benissimo," rispose la Sirena, sorridendogli dolcemente. "Quando due si umano l'un l'altra come voi, non hanno bisogno di consigli da nessuno."

Mentre parlava, giunsero al Castello d'Acciaio, il versante sul mare era l'unico che il Nano Giallo avesse lasciato sguarnito di quelle spaventose mura incendiarie.

"So benissimo" disse la Sirena, "che la Principessa è seduta sulla riva del torrente, proprio dove l'hai vista quando sei passato, ma siccome avrai molti nemici da combattere prima di poterla raggiungere, prendi questa spada; così armato puoi affrontare qualunque pericolo e superare le più grandi difficoltà, ma bada solo a una cosa - non lasciartela mai cadere di mano. Addio, ora aspetterò presso quella roccia e se ti occorrerà il mio aiuto per portare via la tua amata Principessa, non ti mancherà perché la Regina, sua madre, è la mia migliore amica ed è stato per riguardo a lei che sono venuta in tuo soccorso."

Così dicendo, diede al Re una spada forgiata da un singolo diamante, che era più splendente del sole. Lui non trovava le parole per esprimere la propria gratitudine, ma la pregò di credere che apprezzava appieno l'importanza del dono e non avrebbe mai dimenticato il suo aiuto e la sua gentilezza.

Ora dobbiamo tornare alla Fata del Deserto. Quando scoprì che il Re non tornava, si affrettò a cercarlo e raggiunse la spiaggia, con un centinaio di dame al seguito, che recavano splendidi doni per lui. Alcune portavano cestini colmi di diamanti, altre coppe d'oro di splendida fattura, e ambra, corallo e perle; altre, ancora, reggevano in equilibrio sulle teste balle delle stoffe più ricche e meravigliose, mentre le rimanenti portavano frutta e fiori, e persino uccelli. Ma quale fu l'orrore della Fata, che seguiva quell'allegro corteo, quando vide, distesa sulla sabbia, la sagoma del Re che la Sirena aveva fatto con le alghe. Sbalordita e addolorata, lanciò un urlo terribile e si gettò accanto al presunto Re, piangendo e urlando, invocando le sue undici sorelle, anche loro fate, che l'assistessero. Erano tutte prese dall'immagine del Re perché, per quanto fossero intelligenti, la Sirena lo era di più e tutto ciò che poterono fare fu aiutare la Fata del Deserto a costruire un meraviglioso monumento su quella che pensavano fosse la tomba del Re delle Miniere d'Oro. Mentre stavano raccogliendo diaspro e porfido, agata e marmo, oro e bronzo, statue e ornamenti per immortalare la memoria del Re, lui stava ringraziando la buona Sirena e pregandola di aiutarlo ancora, cosa che lei promise graziosamente di fare quindi sparì; allora lui partì per il Castello d'Acciaio. Camminava velocemente, guardandosi attorno ansiosamente, desiderando di vedere ancora una volta la cara Bellissima, ma non si era ancora spinto molto avanti che fu circondato da quattro terribili sfingi che lo avrebbero presto fatto a pezzi con i loro artigli affilati, se non fosse stato per la spada di diamante della Sirena. Per cui appena la fece lampeggiare davanti ai loro occhi, esse caddero impotenti ai suoi piedi e le uccise con un solo colpo. Aveva appena ricominciato la sua ricerca quando incontrò sei draghi coperti di scaglie dure come il ferro. Per quanto l'incontro fosse spaventoso, il coraggio del Re fu saldo e con l'aiuto della spada meravigliosa li fece a pezzi l'uno dopo l'altro. Quindi sperò che le difficoltà fossero finite, ma alla curva successiva fu accolto da qualcuno che non sapeva come oltrepassare. Ventiquattro ninfe carine e aggraziate venivano verso di lui, reggendo ghirlande di fiori con le quali gli sbarravano la strada.

"Dove stai andando, Principe?" dissero; "è nostro dovere sorvegliare questo luogo e se tenti di passare, a te e a noi capiteranno grandi sventure. Ti preghiamo di non insistere ne voler passare. Vuoi uccidere ventiquattro ragazze che non ti hanno mai contrariato in nessun modo?"

Il Re non sapeva che fare o che dire. Andava contro ogni suo ideale di cavaliere fare qualcosa contro una donna che lo pregava di non farlo; ma, mentre esitava, una voce nell'orecchio gli disse:

"Colpisci! Colpisci! E non risparmiarle o la tua Principessa sarà perduta per sempre!"

Così, senza rispondere alle ninfe, si gettò subito avanti, distruggendo le loro ghirlande e spargendole in tutte le direzioni; poi continuò senza altri intralci fino al boschetto in cui aveva visto Bellissima. Era seduta vicino al ruscello, pallida e stanca quando lui la raggiunse, e si sarebbe gettato ai suoi piedi, ma lei si allontanò tanto indignata come se lui fosse stato il Nano Giallo.

"Ah, Principessa," gridò, "non siate arrabbiata con me. Lasciate che vi spieghi ogni cosa. Non vi sono infedele e non ho colpa di quanto è successo. Sono un miserabile infelice che vi ha contrariata senza essere in grado di fare nulla per aiutare se stesso."

"Ah!" gridò Bellissima, "Non vi ho forse visto volare nell'aria con la creatura più bella che si possa immaginare? Era contro la vostra volontà?"

"In effetti era così, Principessa," rispose; "la malvagia Fata del Deserto, non contenta di avermi incatenato a una roccia, mi ha portato via sul suo carro all'estremità della terra, dove sarei ancora prigioniero, se non fosse stato per l'inatteso aiuto di un'affabile Sirena che mi ha condotto qui per

salvarvi, mia Principessa, dalle indegne mani che vi trattengono. Non rifiutate il soccorso del vostro innamorato più fedele." Così dicendo, si gettò ai suoi piedi e la avvolse nel proprio mantello. Ma, ahimè, così facendo, lasciò cadere la spada magica e il Nano Giallo, che era accucciato nell'erba, non appena vide ciò, balzò fuori e l'afferrò, ben conoscendone il meraviglioso potere.

La Principessa gettò un grido di terrore vedendo il Nano, ma ciò irritò soltanto il mostriciattolo; borbottando alcune parole magiche, egli evocò due giganti, che legarono il Re con grosse catene di ferro.

"Ora," disse il Nano, "sono padrone del destino del mio rivale, ma lo lascerò in vita e gli permetterò di partire disarmato se tu, Principessa, acconsentirai a sposarmi."

"Piuttosto lascia che io muoia un migliaio di volte!" gridò l'infelice Re.

"Ahimè!" gridò la Principessa, "dovete morire? Ci può essere qualcosa di più terribile?"

"Che voi possiate sposare questo piccolo maledetto sarebbe assai più terribile!" rispose il Re.

"Almeno lasciaci morire insieme." continuò lei.

"Lasciatemi la soddisfazione di morire per voi, mia Principessa." disse lui.

"Oh, no, no!" gridò lei, rivolgendosi al Nano; "piuttosto farò come vuoi tu."

"Principessa crudele!" disse il Re, "volete rendermi orribile la vita, sposando un altro sotto i miei occhi?"

"Niente affatto," replicò il Nano Giallo, "sei un rivale del quale ho troppa paura; non vedrai il nostro matrimonio." Così dicendo, malgrado le lacrime e le grida di Bellissima, pugnalò al cuore il Re con la spada di diamante.

La povera Principessa, vedendo l'amato cadere morto ai propri piedi, non potendo sopravvivere senza di lui, gli crollò addosso e morì di crepacuore. Finirono così questi sfortunati innamorati, che neppure la Sirena avrebbe aiutato perché tutto il potere magico era andato perduto con la spada di diamante.

Quanto al malvagio Nano, preferì vedere morta la Principessa piuttosto che sposata al Re delle Miniere d'Oro; la Fata del Deserto, quando udì le vicissitudini del Re, abbatté il grande monumento che aveva costruito ed era così in collera per il tiro che le era stato giocato da odiarlo tanto quanto prima lo aveva amato.

La gentile Sirena, addolorata per il triste destino dei due innamorati, li trasformò in due alte palme che stavano sempre a fianco a fianco, sussurrandosi il loro fedele amore e e accarezzandosi l'un l'altra con i rami intrecciati.

Madame d'Aulnoy.

(1) Colletto pieghettato tipico dell'abbigliamento aristocratico

(2) Struttura rigida da indossare sotto la gonna per aumentarne il volume

(traduzione dall'inglese di Annarita Verzola)

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