Le favole di Lang


indice Libro arancione     |     home page

The Three Treasures of the Giants


Long, long ago, there lived an old man and his wife who had three sons; the eldest was called Martin, the second Michael, while the third was named Jack.

One evening they were all seated round the table, eating their supper of bread and milk.

'Martin,' said the old man suddenly, 'I feel that I cannot live much longer. You, as the eldest, will inherit this hut; but, if you value my blessing, be good to your mother and brothers.'

'Certainly, father; how can you suppose I should do them wrong?' replied Martin indignantly, helping himself to all the best bits in the dish as he spoke. The old man saw nothing, but Michael looked on in surprise, and Jack was so astonished that he quite forgot to eat his own supper.

A little while after, the father fell ill, and sent for his sons, who were out hunting, to bid him farewell. After giving good advice to the two eldest, he turned to Jack.

'My boy,' he said, 'you have not got quite as much sense as other people, but if Heaven has deprived you of some of your wits, it was given you a kind heart. Always listen to what it says, and take heed to the words of your mother and brothers, as well as you are able!' So saying the old man sank back on his pillows and died.

The cries of grief uttered by Martin and Michael sounded through the house, but Jack remained by the bedside of his father, still and silent, as if he were dead also. At length he got up, and going into the garden, hid himself in some trees, and wept like a child, while his two brothers made ready for the funeral.

No sooner was the old man buried than Martin and Michael agreed that they would go into the world together to seek their fortunes, while Jack stayed at home with their mother. Jack would have liked nothing better than to sit and dream by the fire, but the mother, who was very old herself, declared that there was no work for him to do, and that he must seek it with his brothers.

So, one fine morning, all three set out; Martin and Michael carried two great bags full of food, but Jack carried nothing. This made his brothers very angry, for the day was hot and the bags were heavy, and about noon they sat down under a tree and began to eat. Jack was as hungry as they were, but he knew that it was no use asking for anything; and he threw himself under another tree, and wept bitterly.

'Another time perhaps you won't be so lazy, and will bring food for yourself,' said Martin, but to his surprise Jack answered:

'You are a nice pair! You talk of seeking your fortunes so as not to be a burden on our mother, and you begin by carrying off all the food she has in the house!'

This reply was so unexpected that for some moments neither of the brothers made any answer. Then they offered their brother some of their food, and when he had finished eating they went their way once more.

Towards evening they reached a small hut, and knocking at the door, asked if they might spend the night there. The man, who was a wood-cutter, invited them him, and begged them to sit down to supper. Martin thanked him, but being very proud, explained that it was only shelter they wanted, as they had plenty of food with them; and he and Michael at once opened their bags and began to eat, while Jack hid himself in a corner. The wife, on seeing this, took pity on him, and called him to come and share their supper, which he gladly did, and very good he found it. At this, Martin regretted deeply that he had been so foolish as to refuse, for his bits of bread and cheese seemed very hard when he smelt the savoury soup his brother was enjoying.

'He shan't have such a chance again,' thought he; and the next morning he insisted on plunging into a thick forest where they were likely to meet nobody.

For a long time they wandered hither and thither, for they had no path to guide them; but at last they came upon a wide clearing, in the midst of which stood a castle. Jack shouted with delight, but Martin, who was in a bad temper, said sharply:

'We must have taken a wrong turning! Let us go back.'

'Idiot!' replied Michael, who was hungry too, and, like many people when they are hungry, very cross also. 'We set out to travel through the world, and what does it matter if we go to the right or to the left?' And, without another word, took the path to the castle, closely followed by Jack, and after a moment by Martin likewise.

The door of the castle stood open, and they entered a great hall, and looked about them. Not a creature was to be seen, and suddenly Martin—he did not know why—felt a little frightened. He would have left the castle at once, but stopped when Jack boldly walked up to a door in the wall and opened it. He could not for very shame be outdone by his younger brother, and passed behind him into another splendid hall, which was filled from floor to ceiling with great pieces of copper money.

The sight quite dazzled Martin and Michael, who emptied all the provisions that remained out of their bags, and heaped them up instead with handfuls of copper.

Scarcely had they done this when Jack threw open another door, and this time it led to a hall filled with silver. In an instant his brothers had turned their bags upside down, so that the copper money tumbled out on to the floor, and were shovelling in handfuls of the silver instead. They had hardly finished, when Jack opened yet a third door, and all three fell back in amazement, for this room as a mass of gold, so bright that their eyes grew sore as they looked at it. However, they soon recovered from their surprise, and quickly emptied their bags of silver, and filled them with gold instead. When they would hold no more, Martin said:

'We had better hurry off now lest somebody else should come, and we might not know what to do'; and, followed by Michael, he hastily left the castle. Jack lingered behind for a few minutes to put pieces of gold, silver, and copper into his pocket, and to eat the food that his brothers had thrown down in the first room. Then he went after them, and found them lying down to rest in the midst of a forest. It was near sunset, and Martin began to feel hungry, so, when Jack arrived, he bade him return to the castle and bring the bread and cheese that they had left there.

'It is hardly worth doing that,' answered Jack; 'for I picked up the pieces and ate them myself.'

At this reply both brothers were beside themselves with anger, and fell upon the boy, beating him, and calling him names, till they were quite tired.

'Go where you like,' cried Martin with a final kick; 'but never come near us again.' And poor Jack ran weeping into the woods.

The next morning his brothers went home, and bought a beautiful house, where they lived with their mother like great lords.

Jack remained for some hours in hiding, thankful to be safe from his tormentors; but when no one came to trouble him, and his back did not ache so much, he began to think what he had better do. At length he made up his mind to go to the caste and take away as much money with him as would enable him to live in comfort for the rest of his life. This being decided, he sprang up, and set out along the path which led to the castle. As before, the door stood open, and he went on till he had reached the hall of gold, and there he took off his jacket and tied the sleeves together so that it might make a kind of bag. He then began to pour in the gold by handfuls, when, all at once, a noise like thunder shook the castle. This was followed by a voice, hoarse as that of a bull, which cried:

'I smell the smell of a man.' And two giants entered.

'So, little worm! it is you who steal our treasures!' exclaimed the biggest. 'Well, we have got you now, and we will cook you for supper!' But here the other giant drew him aside, and for a moment or two they whispered together. At length the first giant spoke:

'To please my friend I will spare your life on condition that, for the future, you shall guard our treasures. If you are hungry take this little table and rap on it, saying, as you do so: "The dinner of an emperor!" and you will get as much food as you want.'

With a light heart Jack promised all that was asked of him, and for some days enjoyed himself mightily. He had everything he could wish for, and did nothing from morning till night; but by-and-by he began to get very tired of it all.

'Let the giants guard their treasures themselves,' he said to himself at last; 'I am going away. But I will leave all the gold and silver behind me, and will take nought but you, my good little table.'

So, tucking the table under his arm, he started off for the forest, but he did not linger there long, and soon found himself in the fields on the other side. There he saw an old man, who begged Jack to give him something to eat.

'You could not have asked a better person,' answered Jack cheerfully. And signing to him to sit down with him under a tree, he set the table in front of them, and struck it three times, crying:

'The dinner of an emperor!' He had hardly uttered the words when fish and meat of all kinds appeared on it!

'That is a clever trick of yours,' said the old man, when he had eaten as much as he wanted. 'Give it to me in exchange for a treasure I have which is still better. Do you see this cornet? Well, you have only to tell it that you wish for an army, and you will have as many soldiers as you require.'

Now, since he had been left to himself, Jack had grown ambitious, so, after a moment's hesitation, he took the cornet and gave the table in exchange. The old man bade him farewell, and set off down one path, while Jack chose another, and for a long time he was quite pleased with his new possession. Then, as he felt hungry, he wished for his table back again, as no house was in sight, and he wanted some supper badly. All at once he remembered his cornet, and a wicked thought entered his mind.

'Two hundred hussars, forward!' cried he. And the neighing of horses and the clanking of swords were heard close at hand. The officer who rode at their head approached Jack, and politely inquired what he wished them to do.

'A mile or two along that road,' answered Jack, 'you will find an old man carrying a table. Take the table from him and bring it to me.'

The officer saluted and went back to his men, who started at a gallop to do Jack's bidding.

In ten minutes they had returned, bearing the table with them.

'That is all, thank you,' said Jack; and the soldiers disappeared inside the cornet.

Oh, what a good supper Jack had that night, quite forgetting that he owed it to a mean trick. The next day he breakfasted early, and then walked on towards the nearest town. On the way thither he met another old man, who begged for something to eat.

'Certainly, you shall have something to eat,' replied Jack. And, placing the table on the ground he cried:

'The dinner of an emperor!' when all sorts of food dishes appeared. At first the old man ate quite greedily, and said nothing; but, after his hunger was satisfied, he turned to Jack and said:

'That is a very clever trick of yours. Give the table to me and you shall have something still better.'

'I don't believe that there is anything better,' answered Jack.

'Yes, there is. Here is my bag; it will give you as many castles as you can possibly want.'

Jack thought for a moment; then he replied: 'Very well, I will exchange with you.' And passing the table to the old man, he hung the bag over his arm.

Five minutes later he summoned five hundred lancers out of the cornet and bade them go after the old man and fetch back the table.

Now that by his cunning he had obtained possession of the three magic objects, he resolved to return to his native place. Smearing his face with dirt, and tearing his clothes so as to look like a beggar, he stopped the passers by and, on pretence of seeking money or food, he questioned them about the village gossip. In this manner he learned that his brothers had become great men, much respected in all the country round. When he heard that, he lost no time in going to the door of their fine house and imploring them to give him food and shelter; but the only thing he got was hard words, and a command to beg elsewhere. At length, however, at their mother's entreaty, he was told that he might pass the night in the stable. Here he waited until everybody in the house was sound asleep, when he drew his bag from under his cloak, and desired that a castle might appear in that place; and the cornet gave him soldiers to guard the castle, while the table furnished him with a good supper. In the morning, he caused it all to vanish, and when his brothers entered the stable they found him lying on the straw.

Jack remained here for many days, doing nothing, and - as far as anybody knew - eating nothing. This conduct puzzled his brothers greatly, and they put such constant questions to him, that at length he told them the secret of the table, and even gave a dinner to them, which far outdid any they had ever seen or heard of. But though they had solemnly promised to reveal nothing, somehow or other the tale leaked out, and before long reached the ears of the king himself. That very evening his chamberlain arrived at Jack's dwelling, with a request from the king that he might borrow the table for three days.

'Very well,' answered Jack, 'you can take it back with you. But tell his majesty that if he does not return it at the end of the three days I will make war upon him.'

So the chamberlain carried away the table and took it straight to the king, telling him at the same time of Jack's threat, at which they both laughed till their sides ached.

Now the king was so delighted with the table, and the dinners it gave him, that when the three days were over he could not make up his mind to part with it. Instead, he sent for his carpenter, and bade him copy it exactly, and when it was done he told his chamberlain to return it to Jack with his best thanks. It happened to be dinner time, and Jack invited the chamberlain, who knew nothing of the trick, to stay and dine with him. The good man, who had eaten several excellent meals provided by the table in the last three days, accepted the invitation with pleasure, even though he was to dine in a stable, and sat down on the straw beside Jack.

'The dinner of an emperor!' cried Jack. But not even a morsel of cheese made its appearance.

'The dinner of an emperor!' shouted Jack in a voice of thunder. Then the truth dawned on him; and, crushing the table between his hands, he turned to the chamberlain, who, bewildered and half-frightened, was wondering how to get away.

'Tell your false king that to-morrow I will destroy his castle as easily as I have broken this table.'

The chamberlain hastened back to the palace, and gave the king Jack's message, at which he laughed more than before, and called all his courtiers to hear the story. But they were not quite so merry when they woke next morning and beheld ten thousand horsemen, and as many archers, surrounding the palace. The king saw it was useless to hold out, and he took the white flag of truce in one hand, and the real table in the other, and set out to look for Jack.

'I committed a crime,' said he; 'but I will do my best to make up for it. Here is your table, which I own with shame that I tried to steal, and you shall have besides, my daughter as your wife!'

There was no need to delay the marriage when the table was able to furnish the most splendid banquet that ever was seen, and after everyone had eaten and drunk as much as they wanted, Jack took his bag and commanded a castle filled with all sorts of treasures to arise in the park for himself and his bride.

At this proof of his power the king's heart died within him.

'Your magic is greater than mine,' he said; 'and you are young and strong, while I am old and tired. Take, therefore, the sceptre from my hand, and my crown from my head, and rule my people better than I have done.'

So at last Jack's ambition was satisfied. He could not hope to be more than king, and as long as he had his cornet to provide him with soldiers he was secure against his enemies. He never forgave his brothers for the way they had treated him, though he presented his mother with a beautiful castle, and everything she could possibly wish for. In the centre of his own palace was a treasure chamber, and in this chamber the table, the cornet, and the bag were kept as the most prized of all his possessions, and not a week passed without a visit from king John to make sure they were safe. He reigned long and well, and died a very old man, beloved by his people. But his good example was not followed by his sons and his grandsons. They grew so proud that they were ashamed to think that the founder of their race had once been a poor boy; and as they and all the world could not fail to remember it, as long as the table, the cornet, and the bag were shown in the treasure chamber, one king, more foolish than the rest, thrust them into a dark and damp cellar.

For some time the kingdom remained, though it became weaker and weaker every year that passed. Then, one day, a rumour reached the king that a large army was marching against him. Vaguely he recollected some tales he had heard about a magic cornet which could provide as many soldiers as would serve to conquer the earth, and which had been removed by his grandfather to a cellar. Thither he hastened that he might renew his power once more, and in that black and slimy spot he found the treasures indeed. But the table fell to pieces as he touched it, in the cornet there remained only a few fragments of leathern belts which the rats had gnawed, and in the bag nothing but broken bits of stone.

And the king bowed his head to the doom that awaited him, and in his heart cursed the ruin wrought by the pride and foolishness of himself and his forefathers.

From Contes Populaires Slaves, par Louis Leger.

I tre tesori dei giganti


Tanto, tanto tempo fa vivevano un vecchio e sua moglie I quali avevano tre figli; il maggiore si chiamava Martin, il secondo Michael e il terzo Jack.

Una sera erano tutti seduti intorno alla tavola, e stavano cenando con pane e latte.

Improvvisamente il vecchio disse: “Martin, sento che non vivrò ancora a lungo. Tu, che sei il maggiore, erediterai questo capanno; ma, se ci tieni alla mia benedizione, sii buono con tua madre e con i tuoi fratelli.”

”Certamente, padre; come puoi supporre che io li tratti male?” rispose Martin indignato, prendendosi nel piatto i bocconi migliori mentre parlava. Il vecchio non disse nulla, ma Michael lo guardò sorpreso e Jack rimase così attonito che quasi dimenticò di mangiare la propria cena.

Un po’ di tempo dopo il padre si ammalò e chiamò i figli, i quali erano fuori a caccia, perché gli dicessero addio. Dopo aver dato saggi consigli ai due figli maggiori, si rivolse a jack

”Ragazzo mio,” disse, “tu non hai tutto il buonsenso delle altre persone, ma se il Cielo ti ha privato di alcuni doni, ti ha dotato di un cuore buono. Ascolta sempre ciò che ti dice e presta attenzione meglio che puoi alle parole di tua madre e dei tuoi fratelli!” così dicendo, il vecchio ricadde sui guanciali e morì.

Le grida di dolore di Martin e di Michael risuonarono in tutta la casa, ma jack rimase accanto al padre, immobile e in silenzio, come se fosse morto pure lui. Infine si alzò e, andando in giardino, si nascose tra gli alberi e pianse come un bambino mentre i suoi fratelli facevano i preparativi per il funerale.

Il vecchio era stato appena sepolto che Martin e Michael si accordarono per andare in giro per il mondo insieme in cerca di fortuna, mentre Jack sarebbe rimasto a casa con la madre. A Jack niente piaceva di più che sedere accanto al fuoco e sognare, ma la madre, che era molto vecchia anche lei, dichiarò che per lui non c’era lavoro da fare e doveva andarne in cerca con i fratelli.

Così una bella mattina se ne andarono tutti e tre; Martin e Michael portavano due grandi borse piene di cibo, ma Jack non portava nulla. ciò fece arrabbiare molto i fratelli perché la giornata era calda e le borse pesanti, e verso mezzogiorno sedettero sotto un albero e cominciarono a mangiare. Jack era affamato quanto loro, ma sapeva che non sarebbe servito a nulla chiedere qualcosa e si mise sotto un altro albero a piangere amaramente.

”Un’altra volta forse sarai meno pigro e porterai il cibo per te stesso.” disse Martin, ma con sua sorpresa Jack rispose:

”Siete proprio una bella coppia! Parlate di andare in cerca di fortuna per non essere di peso a nostra madre e cominciate con il portare via tutto il cibo che ha in casa!”

Questa battuta fu così inattesa che per alcuni istanti nessuno dei due fratelli rispose nulla. Poi offrirono al fratello un po’ del loro cibo e, quando ebbero finito di mangiare, ripresero di nuovo la strada.

Verso sera raggiunsero un piccolo capanno e, bussando alla porta, chiesero di poter passare la notte lì. L’uomo, che era un taglialegna, li invitò dentro e li pregò di sedere a cena. Martin lo ringraziò, ma essendo molto orgoglioso, gli spiegò che volevano solo un rifugio, visto che avevano con loro cibo in abbondanza; così lui e Michael aprirono subito le borse e cominciarono a mangiare, mentre Jack si nascose in un angolo. La moglie, vedendo ciò, ebbe compassione di lui e gli disse di venire a condividere la loro cena, cosa che lui fece volentieri, trovandola molto buona. Di fronte a ciò, Martin si pentì amaramente di essere stato così sciocco da rifiutare perché i suoi bocconi di pane e di formaggio gli sembrarono assai indigesti quando annusò il profumo della saporita zuppa che il fratello si stava godendo.

”Non avrà di nuovo una simile occasione.” pensò; e il mattino seguente insistette per addentrarsi ina fitta foresta nella quale era probabile non avrebbero incontrato nessuno.

Per un po’ di tempo vagarono qua e là, perché non c’era un sentiero che li guidasse; alla fine giunsero in una vasta radura nel mezzo della quale sorgeva un castello. Jack gridò di gioia, ma Martin, che era di cattivo umore, disse aspramente:

”Dobbiamo aver preso una direzione sbagliata! Torniamo indietro.”

”Idiota!” rispose Micheal, anche lui affamato e, come molte persone quando sono affamate, assai irritato. “Ce ne siamo andati per girare il mondo, che importanza può avere se andremo a destra o a sinistra?” e, senza aggiungere parola, imboccò il sentiero del castello, seguito da vicino da Jack e dopo un po’ dallo stesso Martin.

La porta del castello era aperta ed entrarono in una vasta sala, in cui si guardarono attorno. Non si vedeva anima viva e improvvisamente Martin – non avrebbe saputo dire perché – ebbe un po’ di paura. Avrebbe voluto lasciare subito il castello, ma si fermò quando Jack andò coraggiosamente verso una porta nel muro e l’aprì. Si sarebbe vergognato molto lasciandosi sorpassare dal fratello minore e gli passò dietro in un’altra splendida sala, piena di una gran quantità di monete di rame dal pavimento al soffitto.

Quella vista abbagliò Martin e Michael, che svuotarono di tutte le provviste le loro borse e le riempirono invece con manciate di monete di rame.

Lo avevano appena fatto che Jack aprì un’altra porta e stavolta entrarono in una stanza piena d’argento. In un attimo i suoi fratelli rovesciarono le borse, così che le monete di rame caddero sul pavimento, colmandole invece d’argento a piene mani. Avevano appena finito che Jack aprì una terza porta e tutti e tre restarono sbalorditi perché questa stanza era un mucchio d’oro, così lucente che i loro occhi potevano a malapena guardare. In ogni modo si ripresero subito dalla sorpresa e svuotarono rapidamente le borse dall’argento per riempirle invece d’oro. Quando non poterono prenderne più, Martin disse:

”Faremmo meglio ad andarcene in fretta prima che arrivi qualcuno, potremmo non sapere che fare.” e, seguito da Michael, si affrettò a lasciare il castello. Jack si attardò dietro di loro per mettere in tasca qualche moneta di rame, d’argento e d’oro e a mangiare il cibo che i fratelli avevano rovesciato nella prima stanza. Poi li seguì e li ritrovò che si mettevano a riposare nel bel mezzo della foresta. Era quasi il tramonto e Martin cominciò ad avere fame così, quando arrivò Jack, gli ordinò di tornare nel castello e di riportare il pane e il formaggio che vi avevano lasciato.

”Mi pare una cosa difficile,” rispose Jack, “dal momento che ho raccolto i bocconi e li ho mangiati.”

A questa risposta entrambi i fratelli montarono in collera e si gettarono sul ragazzo, picchiandolo e insultandolo finché furono stanchi.

”Vai dove ti pare,” strillò Martin con un calcio finale, “ma non tornare di nuovo da noi.” E il povero Jack si addentro nel bosco piangendo.

Il mattino seguente i suoi fratelli tornarono a casa e comperarono una meravigliosa dimora in cui vissero da gran signori con la madre.

Jack rimase nascosto per alcune ore, grato per essersi salvato dai suoi aguzzini; ma quando nessuno venne a levarlo dai pasticci e la schiena non gli fece più tanto male, cominciò a pensare a che cosa fosse meglio fare. Infine decise di tornare al castello e di portar via quante più monete avesse potuto per vivere agiatamente per il resto della vita. Presa questa decisione, balzò in piedi e imboccò il sentiero che conduceva al castello. Come prima la porta era aperta e lui andò avanti finché raggiunse la stanza dell’oro; lì si tolse la giacca, legò insieme le maniche e fece una sorta di borsa. Poi cominciò a deporvi l’oro a manciate qua, ad un tratto, un rumore simile a un tuono scosse il castello. Fu seguito da una voce, rauca come quella di un toro, che gridò:

”Sento odore di uomo.” Ed entrarono due giganti.

”Così, vermiciattolo, sei tu che rubi i nostri tesori!” esclamò il più grosso. “Bene, adesso ti abbiamo preso e ti cucineremo per cena!” A questo punto l’altro gigante lo portò in disparte e per qualche momento bisbigliarono tra loro. Alla fine il primo gigante parlò:

”Per compiacere il mio amico, ti risparmierò la vita a condizione che in futuro fu sorvegli i nostri tesori. Se avrai fame, prendi questo piccolo tavolo e battici sopra, dicendo: ‘Il pranzo per un imperatore!’ e avrai tanto cibo quanto ne vorrai.”

Con il cuore risollevato jack promise tutto ciò che gli venne chiesto e per alcuni giorni si divertì molto. aveva tutto ciò che poteva desiderare e non faceva nulla dal mattino alla sera; ma pian piano cominciò a essere molto stanco di tutto ciò.

’Lasciamo che i giganti facciano la guardia da soli ai loro tesori.’ si disse alla fine. “Io me ne andrò. Ma mi lascerò dietro tutto l’oro e l’argento e non prenderò altro che te, mio buon tavolino.”

Così mettendosi il tavolo sotto il braccio, se ne andò per la foresta, ma non vi si attardò e presto si ritrovò nei campi dall’altra parte. Lì vide un vecchio che lo pregò di dargli qualcosa da mangiare.

”Non avreste potuto incontrare persona più adatta.” rispose Jack allegramente. Facendogli cenno di sedersi con lui sotto un albero, mise il tavolo di fronte a loro e lo colpì tre volte, gridando:

”Il pranzo per un imperatore!” Aveva appena gridato le parole che vi apparvero sopra pesce e carne di ogni genere!

”Che trucchetto abile da parte tua,” disse il vecchio, quando ebbe mangiato quanto ebbe voluto. “Dammelo in cambio di un tesoro ancora migliore. Vedi questa cornetta? Ebbene, devi solo sussurrarle che desideri un esercito e avrai tanti soldati quanti te ne occorreranno.”

Dovete sapere che, da quando era stato abbandonato a se stesso, jack era diventato ambizioso così, dopo un attimo di esitazione, prese la cornetta e diede in cambio il tavolo. Il vecchio gli disse addio e se ne andò lungo il sentiero, mentre Jack ne sceglieva un altro, e per lungo tempo fu assai compiaciuto della sua nuova proprietà. Poi, siccome aveva fame, desiderò riavere indietro il tavolo, perché non c’erano case in vista e lui voleva la cena. All’improvviso si rammentò della cornetta e un pensiero malvagio gli attraversò la mente.

”Duecento ussari, avanti!” gridò. E si sentirono lì accanto il nitrire dei cavalli e il clangore delle spade. L’ufficiale che cavalcava in testa al drappello si avvicinò a Jack e gli chiese educatamente che cosa desiderava facessero.

”A una o due miglia lungo la strada” rispose Jack “troverete un vecchio che porta un tavolo. Prendetegli il tavolo e portatemelo.”

L’ufficiale salutò e tornò dai suoi uomini, che partirono al galoppo per eseguire l’ordine di Jack.

Tornarono in dieci minuti, portando con loro il tavolo.

”È tutto, grazie.” disse Jack, e i soldati sparirono nella cornetta.

Che ottima cena consumò Jack quella notte, dimenticandosi completamente di doverla a un brutto tiro. Il giorno seguente fece colazione presto poi si diresse verso la città più vicina. Lungo la strada incontrò un altro vecchio che mendicò qualcosa da mangiare.

”Certamente, avrai qualcosa da mangiare.” rispose Jack. E, collocando il tavolo sul terreno, gridò:

”La cena di un imperatore!” e apparve ogni sorta di piatti. Dapprima il vecchio mangiò tutto di gusto e non disse nulla, ma, dopo aver placato la fame, si rivolse a Jack e gli disse:

”Che trucchetto abile da parte tua. Dammi il tavolo e avrai qualcosa di meglio.”

”Non credo ci sia qualcosa di meglio.” rispose Jack.

”Sì che c’è. Ecco la mia borsa, può darti quanti più castelli vuoi.”

Jack ci pensò per un momento, poi rispose: “Benissimo, farò cambio con te.” E, passando il tavolo al vecchio, si appese al braccio la borsa.

Cinque minuti più tardi convocò cinquecento lanceri per mezzo della cornetta e ordinò loro di seguire il vecchio e portare indietro il tavolo.

Visto che, grazie alla propria astuzia, aveva ottenuto il possesso dei tre oggetti magici, decise di tornare al paese natio. Sporcandosi la faccia di terra e indossando abili tali da farlo sembrare un mendicante, fermava i passanti e, con la scusa di elemosinare soldi o cibo, li interrogava sui pettegolezzi del villaggio. In questo modo apprese che i suoi fratelli erano diventati grand’uomini, assai rispettati in tutto il circondario. Quando ebbe sentito ciò, non perse tempo nel presentarsi alla porta della loro bella dimora, implorando che gli dessero cibo e riparo, ma l’unica cosa che ottenne furono male parole e l’ordine di andare a mendicare altrove. Però alla fine, dietro insistenza della madre, gli fu detto che avrebbe potuto passare la notte nella stalla. Aspettò lì finché in casa furono tutti addormentati, poi estrasse la borsa da sotto il mantello e desiderò che in quel luogo apparisse un castello; la cornetta gli procurò i soldati a guardia del castello mentre il tavolo gli fornì un’ottima cena. La mattina fece in modo che tutto fosse sparito e, quando i fratelli entrarono nella stalla, lo trovarono sdraiato sulla paglia.

Jack rimase lì per vari giorni, senza fare nulla e – per quanto ne sapessero – senza mangiare nulla. Questo comportamento stupiva molto i fratelli e gli fecero domande così insistenti che egli alla fine rivelò loro il segreto del tavolo e diede persino per loro una cena tale che superava tutto ciò che loro avessero mai visto o sentito. Sebbene avessero promesso solennemente di non rivelare nulla, in un modo o nell’altro la faccenda venne a galla e ben presto giunse all’orecchio del re in persona. Proprio quella sera il suo ciambellano giunse presso il rifugio di Jack con la richiesta da parte del re che gli prestasse il tavolo per tre giorni.

Jack rispose: “Benissimo, potete prenderla e portarla con voi, ma dite a sua maestà che, se non mi verrà restituita allo scadere dei tre giorni, io muoverò guerra contro di lui.”

Così il ciambellano portò via il tavolo e lo consegnò subito al re, riferendogli nel medesimo tempo la minaccia di Jack, della quale entrambi risero fino a star male.

Il re era così contento del tavolo e dei pasti che gli forniva che, quando i tre giorni furono trascorsi, non gli venne neppure in mente di separarsene. Al contrario, mandò a chiamare il falegname e gli ordinò di copiarlo perfettamente e, quando fu terminato, disse al ciambellano di restituirlo a Jack con i suoi sentiti ringraziamenti. Venne l’ora di cena, e Jack invitò il ciambellano, il quale non sapeva nulla dell’inganno, a restare a cena con lui. Il buon uomo, che aveva mangiato vari cibi eccellenti procurati dal tavolo nei tre giorni precedenti, accettò l’invito con piacere sebbene si apprestasse a cenare in una stalla, e sedette sulla paglia accanto a Jack.

”La cena di un imperatore!” gridò Jack, ma non comparve neanche un boccone di formaggio.

”La cena per un imperatore!” urlò Jack con voce tonante. Allora gli balzò agli occhi l’evidenza e, spezzando il tavolo con le mani, si rivolse al ciambellano il quale, sconcertato e mezzo morto di paura, stava chiedendosi come cavarsela.

”Dite al vostro sovrano imbroglione che domani distruggerò il suo castello facilmente come ho rotto questo tavolo.”

Il ciambellano si affrettò a tornare al palazzo e riferì il messaggio di Jack al re, che rise più della volta precedente e chiamò i cortigiani a sentire la storiella. Non furono più così allegri quando il mattino seguente si svegliarono e videro migliaia di cavalieri e altrettanti arcieri che circondavano il palazzo. Il re vide che sarebbe stato inutile resistere, così prese con una mano la bandiera bianca della resa e con l’altra il vero tavolo e uscì a incontrare Jack.

”Ho commesso una malefatta,” disse, “ma farò del mio meglio per rimediare. Ecco il tuo tavolo, che ammetto con vergogna di aver tentato di rubare, e inoltre avrai mia figlia in sposa!”

Non fu necessario posticipare in matrimonio dal momento che il tavolo fu in grado di fornire il più splendido banchetto mai visto e dopo che ognuno ebbe mangiato e bevuto a sazietà, Jack prese la borsa e ordinò che un castello pieno di ogni sorta di tesori sorgesse nel parco per lui e per la sua sposa.

A questa prova di potenza il cuore del re cedette.

”La tua magia è più grande della mia,” disse, “e tu sei giovane e forte mentre io sono vecchio e stanco. Ricevi dalle mie mani lo scettro e dalla mia testa la corona, governa il mio popolo meglio di come abbia fatto io.”

Così infine l’ambizione di Jack fu soddisfatta. Non avrebbe potuto sperare di meglio che diventare re e fino a quando avesse avuto la cornetta a fornirgli soldati, era al sicuro dai nemici. Non dimenticò i fratelli a causa del modo in cui lo avevano trattato benché facesse dono alla madre di un meraviglioso castello e di ogni cosa che lei potesse desiderare. Nel cuore del palazzo c’era la stanza del tesoro, e in questa stanza il tavolo, la cornetta e la borsa erano custoditi come i più preziosi di tutti i suoi beni e non passava settimana senza che Jack facesse una visita per accertarsi che fossero al sicuro. Regnò a lungo e bene, e morì assai vecchio, amato dal popolo. Il suo buon esempio però non fu seguito dal figlio e dal nipote. Divennero così orgogliosi al punto di vergognarsi di pensare che il loro capostipite fosse stato un ragazzo povero; e siccome loro e tutti non potevano fare a meno di rammentarlo finché il tavolo, la cornetta e la borsa fossero in mostra nella camera del tesoro, un re, più folle degli altri, li gettò in una cantina buia e umida.

Per un po’ di tempo il regno resistette, sebbene diventasse sempre più debole con il trascorrere degli anni. Poi un giorno giunse voce al re che un vasto esercito stesse marciando contro di lui. Si rammentò vagamente di certe storie che aveva sentito riguardo una cornetta magica che avrebbe potuto fornire abbastanza soldati da conquistare la terra e che era stata confinata in cantina da suo nonno. Si affrettò là per poter riguadagnare ancora una volta il potere, e in quel luogo oscuro e melmoso trovò davvero il tesoro. Ma il tavolo cadde a pezzi appena lo toccò, della cornetta erano rimasti solo pochi frammenti della cintura di pelle, rosicchiata dai topi e nella borsa non c’erano che frammenti di pietra.

Il re chinò la testa per la sorte che lo attendeva e in cuor proprio maledisse la rovina causata dall’orgoglio e dalla follia propria e degli antenati.

Da Racconti popolari slavi, raccolti da Louis Leger.

(traduzione dall'inglese di Annarita Verzola)

indice Libro arancione     |     home page